Un estudio descarta la vida en Venus debido a la falta de agua


La búsqueda de vida en Venus ha resultado infructuosa hasta ahora, aunque un artículo de 2020 afirmó haber detectado gas fosfina, que se sabe que es producido por bacterias en la Tierra, en las nubes del planeta.

Un estudio que mide la concentración de agua en la atmósfera de Venus concluyó el lunes que la vida tal como la conocemos no es posible entre las gotas de ácido sulfúrico que forman los famosos cielos nublados del planeta.

La búsqueda de vida en nuestro vecino más cercano ha resultado infructuosa hasta ahora, aunque un artículo de 2020 reavivó las esperanzas para Venus cuando afirmó haber detectado gas fosfina, que se sabe que es producido por bacterias en la Tierra, en las nubes del planeta.

Desde entonces, los autores han cuestionado sus propios hallazgos.

Pero la afirmación inspiró a los científicos de la Queen’s University de Belfast a probar la teoría desde un ángulo diferente: si hay suficiente agua en la atmósfera de Venus para hacer posible la vida.

En 2017, el microbiólogo John Hallsworth descubrió un hongo terrestre que puede sobrevivir con una humedad relativa del 58,5%, las condiciones más secas en las que se haya medido la actividad biológica.

“Hicimos todo lo posible para argumentar que los microbios más extremos y tolerantes de la Tierra podrían tener actividad en Venus”, dijo Hallsworth en una conferencia de prensa.

Pero dijo que nada podría hacer frente a la minúscula cantidad de agua en la atmósfera del planeta, que equivale a una humedad relativa del 0,4 por ciento.

“Es más de 100 veces demasiado bajo. Está casi en la parte inferior de la escala, a una distancia infranqueable de lo que la vida requiere para estar activa”.

Júpiter ‘más optimista’

Para calcular la concentración de agua, los científicos utilizaron mediciones existentes de siete sondas estadounidenses y soviéticas y una misión orbitadora enviada a Venus a fines de la década de 1970 y principios de la de 1980.

Chris McKay, científico planetario de la NASA y coautor de la investigación publicada en Nature Astronomy, señaló que las conclusiones del estudio se basaron en las limitadas observaciones directas disponibles y, por lo tanto, incompletas.

“Es difícil imaginar que los resultados cambien a medida que realizamos más exploraciones”, dijo McKay a los periodistas.

El equipo también analizó mediciones tomadas de sondas que visitaron otros planetas y descubrió potencialmente la cantidad correcta de actividad del agua para sustentar la vida en las nubes de Júpiter.

“Los resultados fueron mucho más optimistas”, dijo McKay.

“Hay al menos una capa en las nubes de Júpiter donde se cumplen los requisitos de agua”.

Sin embargo, enfatizó que es mucho más fácil descartar vida en la atmósfera de Venus que probar que la vida es posible en las nubes de Júpiter.

“Para demostrar que esa capa es habitable, tendríamos que pasar por todos los requisitos para la vida y demostrar que se cumplen todos”, dijo, y agregó que determinar cosas como la exposición ultravioleta y las fuentes de energía requeriría una mayor exploración.

‘Búsqueda de vida’

Se planean tres misiones más a Venus alrededor de 2030 y McKay está seguro de que confirmarán las mediciones utilizadas para el estudio.

También dijo que una misión podría arrojar luz sobre una pregunta no abordada por la investigación actual: si podría haber existido vida en Venus hace varios miles de millones de años.

“Podría haber habido un momento en que Venus era similar a la Tierra”, dijo McKay.

“Una de las misiones volará a través de la atmósfera y medirá trazas de gases … lo que nos dirá mucho sobre la historia evolutiva de Venus y comenzará a abordar preguntas como cuánta atmósfera tenía Venus, adónde fue, qué pasó?”

Y los autores del estudio esperan que su método para determinar la actividad del agua se aplique a planetas más allá de nuestro sistema solar, especialmente con el próximo lanzamiento del Telescopio Espacial James Webb (JWST) a finales de este año.

“El JWST podrá determinar los perfiles atmosféricos de temperatura, presión y abundancia de agua en atmósferas de exoplanetas”, concluye el estudio.

“Estos permitirán evaluaciones de la actividad del agua en sus atmósferas utilizando nuestro enfoque”.

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