Richard Branson completa el vuelo de Virgin Galactic, con el objetivo de


Richard Branson finalmente cumplió un sueño que tardó décadas en realizarse: ahora puede llamarse astronauta. El exitoso viaje fue el primero de una serie al borde del espacio y más allá de emprendedores multimillonarios que buscan hacer que los vuelos espaciales humanos sean más rutinarios.

El domingo por la mañana, un pequeño cohete operado por Virgin Galactic, que el Sr. Branson fundó en 2004, lo llevó a él y a otras cinco personas al borde del espacio y de regreso.

Más de una hora después, el Sr. Branson subió al escenario para celebrar. “Todo fue mágico”, dijo.

El vuelo de Branson refuerza las esperanzas de los entusiastas del espacio de que los viajes de rutina a la última frontera pronto estarán disponibles para los ciudadanos privados, no solo para los astronautas profesionales de la NASA y otras agencias espaciales. Otro multimillonario con su propia compañía de cohetes, Jeff Bezos, el fundador de Amazon, tiene planes de hacer un viaje similar al borde del espacio en nueve días.

En cada caso, los empresarios multimillonarios se arriesgan a sufrir lesiones o la muerte para cumplir sus aspiraciones de la infancia y promover el objetivo de hacer que los vuelos espaciales tripulados no sean excepcionales.

“Están poniendo su dinero donde está su boca, y están poniendo su cuerpo donde está su dinero”, dijo Eric Anderson, presidente de Space Adventures Limited, una compañía que se lanza a la órbita. “Eso es impresionante, francamente”.

A las 8:40 am, hora de la montaña, un avión de transporte, con el avión cohete, llamado VSS Unity, escondido debajo, salió de la pista y se dirigió a una altitud de aproximadamente 45,000 pies. Allí, se lanzó Unity y, unos momentos después, el motor de su cohete se encendió, acelerando el plano espacial en un arco ascendente.

Aunque Unity había realizado tres viajes previos al espacio, este fue su primer lanzamiento que se asemejaba a un vuelo comercial completo del tipo que Virgin Galactic ha prometido ofrecer al público en general, con dos pilotos, David Mackay y Michael Masucci, y cuatro miembros más de la tripulación. incluido el Sr. Branson.

Este vuelo parecía una fiesta para Virgin Galactic y el naciente negocio del turismo espacial. Invitados incluidos Elon Musk, el fundador de SpaceX; Michelle Lujan Grisham, gobernadora de Nuevo México; y alrededor de 60 clientes que han pagado por futuros vuelos de Virgin Galactic.

Stephen Colbert, del programa de CBS “The Late Show”, presentó segmentos del webcast que incluían algunos videos en vivo desde el interior de la nave espacial. Después del aterrizaje, Khalid interpretó una nueva canción.

Cuando se agotó el combustible, Unity continuó ascendiendo a una altitud de 53,5 millas. Las cuatro personas en la parte de atrás se desabrocharon y experimentaron unos cuatro minutos flotando antes de regresar a sus asientos.

El Sr. Branson estuvo acompañado en la cabina por Beth Moses, la instructora principal de astronautas de la compañía; Colin Bennett, ingeniero de operaciones principal; y Sirisha Bandla, vicepresidenta de asuntos gubernamentales y operaciones de investigación.

Cuando el avión espacial volvió a entrar en la atmósfera, se reanudó la atracción hacia abajo de la gravedad. Unity se deslizó hacia un aterrizaje en el puerto espacial.

Durante más de una década, Branson, el irreverente multimillonario británico de 70 años que dirige una galaxia de compañías Virgin, ha dicho que cree que los vuelos comerciales comenzarán pronto. También lo hicieron los aproximadamente 600 clientes de Virgin Galactic que pagaron $ 200,000 o más por sus boletos al espacio y todavía están esperando. También lo hicieron los contribuyentes de Nuevo México que pagaron 220 millones de dólares para construir Spaceport America, una visión futurista en medio del desierto, con el fin de atraer a la compañía de Branson.

Después de años y años de promesas incumplidas, Virgin Galactic puede comenzar a transportar a los primeros pasajeros que paguen el próximo año después de dos vuelos de prueba más. Pero con boletos que cuestan cientos de miles de dólares, esta experiencia, por ahora, permanecerá fuera del alcance financiero de la mayoría de las personas.

La fundación de una empresa de exploración espacial fue quizás un paso que no sorprendió a Branson, quien ha hecho una carrera, y una fortuna estimada en $ 6 mil millones, construyendo empresas advenedizas llamativas que promueve con un estilo de showman.

Lo que se convirtió en su imperio comercial Virgin comenzó con una pequeña tienda de discos en el centro de Londres en la década de 1970, antes de que Branson la convirtiera en Virgin Records, el hogar de artistas como Sex Pistols, Peter Gabriel y más. En 1984, fue cofundador de lo que se convirtió en Virgin Atlantic, para desafiar a British Airways.

Virgin Group se diversificó en un servicio de telefonía móvil, un ferrocarril de pasajeros y una línea de hoteles. No todos se han desempeñado a la perfección. Dos de sus aerolíneas se declararon en concurso de acreedores durante la pandemia del año pasado, mientras que hoy en día pocos recuerdan sus incursiones en refrescos, cosméticos o lencería.

La compañía de vuelos espaciales era compatible con la inclinación del Sr. Branson por las actividades de alto vuelo como el paracaidismo y los globos aerostáticos. Y a diferencia de muchos de los negocios de Virgin Group, Virgin Galactic ha sido uno de los principales objetivos de Branson.

Virgin Galactic se unió a la Bolsa de Valores de Nueva York en 2019 después de fusionarse con un fondo de inversión que cotiza en bolsa, lo que le brinda una potente fuente de nuevos fondos para competir con competidores de bolsillo, y publicidad, con Branson marcando su debut comercial en la bolsa de uno de los trajes de vuelo de la compañía.

Virgin Group conserva una participación del 24 por ciento en Virgin Galactic.

El avión espacial de Virgin Galactic es una versión ampliada de SpaceShipOne, que en 2004 capturó el premio Ansari X de $ 10 millones como la primera nave espacial tripulada reutilizable construida por una organización no gubernamental para llegar al espacio dos veces en dos semanas.

Branson inicialmente predijo que los vuelos comerciales comenzarían en 2007. Pero el desarrollo de la nave más grande, SpaceShipTwo, se extendió.

El primer vehículo SpaceShipTwo, VSS Enterprise, se estrelló durante un vuelo de prueba en 2014, matando a uno de los pilotos. Entonces, Virgin Galactic estuvo en tierra hasta que Unity se completó un año y medio después.

En 2019, Virgin Galactic estuvo cerca de otra catástrofe cuando se rompió un sello en un estabilizador horizontal trasero debido a que se había instalado incorrectamente una nueva película de protección térmica.

El percance fue revelado este año en el libro “Test Gods: Virgin Galactic y la creación de un astronauta moderno” de Nicholas Schmidle, redactor de The New Yorker. El libro cita a Todd Ericson, entonces vicepresidente de seguridad y pruebas en Virgin Galactic, diciendo: “No sé cómo no perdimos el vehículo y matamos a tres personas”.

El vuelo de Bezos tendrá lugar a unas 200 millas al sureste de Spaceport America en Van Horn, Texas, donde su compañía de cohetes, Blue Origin, lanza su cohete y cápsula New Shepard.

Aunque Blue Origin aún no ha llevado a ninguna persona en New Shepard, 15 pruebas exitosas sin tripulación del sistema totalmente automatizado convencieron a la compañía de que sería seguro poner a Bezos en el primer vuelo con personas a bordo.

A él se unirán su hermano, Mark, y Mary Wallace Funk, un piloto de 82 años. En la década de 1960, estaba entre un grupo de mujeres que pasaban los mismos criterios rigurosos que la NASA utilizó para seleccionar astronautas, pero la agencia espacial en ese momento no tenía interés en seleccionar mujeres como astronautas. Un cuarto pasajero no identificado pagó 28 millones de dólares en una subasta por uno de los asientos.

Ni los vuelos de Blue Origin ni los de Virgin Galactic llegan lo suficientemente alto o lo suficientemente rápido como para entrar en órbita alrededor de la Tierra. Más bien, estos vuelos suborbitales son más como paseos en montañas rusas gigantes que permiten a los pasajeros flotar durante unos minutos mientras admiran una vista de la Tierra contra el fondo negro del espacio.

La compañía de Bezos enfatizó la rivalidad con Virgin Galactic por los pasajeros del turismo espacial en un tweet el viernes. Blue Origin destacó las diferencias entre su cohete New Shepard y el SpaceShipTwo de Virgin Galactic, incluido el hecho de que New Shepard vuela más alto, por encima de la altitud de 100 kilómetros, o alrededor de 62 millas, que a menudo se considera el límite del espacio. Sin embargo, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y la Administración Federal de Aviación fijaron el límite en 50 millas.

La compañía también notó el tamaño de las ventanas de la cápsula New Shepard y llamó a la Unidad de Virgin Galactic “un avión de gran altitud” en contraste con el cohete New Shepard.

El domingo, Bezos felicitó a Branson y a sus compañeros de tripulación por su vuelo. “¡No puedo esperar para unirme al club!” agregó en una publicación de Instagram.

Blue Origin aún no ha anunciado un precio de boleto, y la tarifa cotizada anteriormente de Virgin Galactic de $ 250,000 puede aumentar. Pero el domingo después de su viaje, Branson anunció un sorteo que regalará dos asientos en un futuro vuelo de Virgin Galactic.

Los turistas alegres no serán los únicos pasajeros en futuros vuelos suborbitales. Ambas compañías están vendiendo vuelos a organizaciones, incluida la Fuerza Aérea Italiana, donde los científicos realizarán experimentos que aprovecharán los minutos de microgravedad.

La era de los astronautas no profesionales que se dirigen regularmente a la órbita también puede comenzar el próximo año. Jared Isaacman, un multimillonario de 38 años, esencialmente está alquilando un cohete y una nave espacial desde SpaceX para un viaje de tres días a la órbita que está programado para septiembre.

En diciembre, Space Adventures ha hecho arreglos para que un emprendedor de moda japonés, Yusaku Maezawa, y Yozo Hirano, un asistente de producción, se lancen en un cohete Soyuz ruso en una misión de 12 días que irá a la Estación Espacial Internacional.

Otra empresa, Axiom Space en Houston, está organizando un viaje por separado a la estación espacial que se lanzará en enero.

Los viajes orbitales son demasiado caros para cualquiera, excepto para los superricos (los tres clientes de Axiom pagan 55 millones de dólares cada uno), mientras que los vuelos suborbitales pueden ser asequibles para aquellos que simplemente son pudientes.

Pero, ¿cuántas personas están dispuestas a gastar lo que cuestan algunas casas por unos minutos de viaje espacial?

Carissa Christensen, fundadora y directora ejecutiva de Bryce Space and Technology, una firma de consultoría aeroespacial, cree que habrá mucho. “Según las ventas de boletos, las encuestas y las entrevistas anteriores”, dijo en un correo electrónico, “vemos fuertes señales de demanda para varios cientos de pasajeros al año a los precios actuales, con potencial para miles si los precios bajan significativamente”.

El Sr. Anderson de Space Adventures está menos seguro.

“Por minuto, es como mil veces más caro que un vuelo orbital”, dijo. “Es una locura.”

Hace dos décadas, Space Adventures vendió vuelos suborbitales, incluido un boleto para la Sra. Funk, que se conoce como Wally. “Wally Funk fue uno de nuestros primeros clientes”, dijo Anderson. “Eso habría sido como 1998”.

El precio del boleto entonces era de $ 98,000.

En un momento, unas 200 personas se inscribieron en vuelos suborbitales, pero ninguna de las compañías de cohetes suborbitales prometidas pudo conseguir que sus aviones espaciales estuvieran cerca del vuelo. Space Adventures devolvió el dinero a la Sra. Funk y los demás.

Ahora, este mercado suborbital no probado se ha reducido a una batalla de multimillonarios: Branson y Bezos.

“Si alguien puede ganar dinero y hacer que el mercado funcione para suborbitales, es Branson y Bezos”, dijo Anderson. “Tienen el alcance y el prestigio”.

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