¿Qué tan preocupados deberíamos estar por la nueva variante del coronavirus del Reino Unido?


El modelo matemático sugiere que las mutaciones en esta variante hacen que el virus sea más transmisible. ¿Qué significa eso para las medidas preventivas y las nuevas vacunas?

Una nueva variante del coronavirus está arrasando Inglaterra. Al mismo tiempo, el país está reportando un número récord de casos de COVID-19, casi 40,000 el miércoles, así como un aumento repentino en las hospitalizaciones y muertes. En Londres, la semana pasada, se estima que el 2% de las personas en hogares privados dieron positivo por el coronavirus, informó The Independent.

Entonces, la gran pregunta es: ¿Están estos eventos conectados? ¿La nueva variante está causando este aumento?

Ahora los científicos británicos están comenzando a responder esa pregunta. Y el mensaje final es aleccionador. La nueva variante, que contiene 17 mutaciones, parece más transmisible y más difícil de controlar en términos de propagación.

“Dada toda la evidencia biológica y epidemiológica que se ha reunido en las últimas semanas, creo que la imagen se está volviendo cada vez más consistente con algo bastante serio”, dice el modelador matemático Nick Davies, quien dirigió el estudio.

Davies es parte de un grupo de científicos en el Reino Unido, llamado SPI-M, cuyo trabajo es utilizar modelos matemáticos para predecir cómo se propagarán las enfermedades con el fin de guiar las decisiones de los legisladores.

La semana pasada, cuando los funcionarios de salud anunciaron el surgimiento de esta nueva variante, Davies se mostró escéptico de que fuera responsable del aumento en el Reino Unido: “Porque una posible explicación para un aumento en las hospitalizaciones podría ser simplemente que acabamos de salir del bloqueo en estas regiones, y tal vez la gente haya vuelto a un movimiento y contacto más normal “.

Y además, todos los virus mutan. Eso es normal. La gran mayoría de las veces, las mutaciones son inofensivas. No hacen que el virus sea más peligroso.

Pero luego, unos días después, Davies vio una presentación de noticias de Sudáfrica y su escepticismo se evaporó. COVID-19 también está surgiendo allí. Al mismo tiempo, los científicos han detectado una nueva variante, que comparte sorprendentemente similitudes con la del Reino Unido. Ambas versiones contienen una mutación llamada N501Y. Esta mutación ha aparecido en variantes anteriores y ya se sabe que aumenta la fuerza con la que el virus se une a las células humanas.

Y entonces Davies se puso a trabajar. Insertó los datos de la nueva variante del Reino Unido en modelos de computadora. Quería saber por qué la nueva variante se estaba extendiendo tan rápidamente. Probó cuatro hipótesis clave. ¿Podría la nueva variante:

1. ¿Infectar a personas que ya tenían COVID-19?

2. ¿Infectar a los niños más fácilmente?

3. ¿Se propaga más rápidamente que las versiones anteriores?

4. ¿Ser más transmisible? (Es decir, cuando las personas contraen la nueva variante, ¿es probable que la transmitan a más personas que cuando están infectadas con otras versiones?)

Los modelos matemáticos, publicados en línea el miércoles pero aún no revisados ​​por pares, apuntaban a una de estas cuatro hipótesis. “El aumento de la transmisibilidad es la forma más fácil de explicar lo que estamos viendo”, dice Davies.

Específicamente, el estudio sugiere que la nueva variante es aproximadamente un 50% más transmisible que las versiones anteriores del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19. Pero los datos aún no pueden descartar la posibilidad de que otros factores también contribuyan al dominio de la nueva variante en Inglaterra. Tampoco hay evidencia de que la variante cause una enfermedad más grave que las versiones anteriores.

Y los científicos no saben por qué esta variante es probablemente más transmisible. Estudios anteriores, con otra variante, sugieren que la variante del Reino Unido puede infectar células humanas más fácilmente. Y puede generar más copias de sí mismo dentro de una persona. “Cuando se toma un hisopo de personas que tienen infección por coronavirus, las personas que están infectadas con esta nueva variante tienden a tener más copias del virus en el hisopo”, dice Davies, quien también forma parte de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres.

Independientemente de la razón subyacente, los legisladores deberían tomarse muy en serio esta nueva variante, dice el epidemiólogo Bill Hanage de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard. Si de hecho es un 50% más transmisible, será difícil detener su propagación.

“Dadas las suposiciones en sus modelos, es realmente bastante difícil evitar una situación muy parecida a la que ocurrió la primavera pasada, en términos de capacidad de camas de hospital y sobretensiones, sin una tasa muy alta de vacunación”, dice Hanage.

Dicho esto, Hanage dice que no hay razón para que la gente entre en pánico o se asuste. “No es un virus mágico”, dice; ese es el mensaje que el experto en virus Ian Mackay de la Universidad de Queensland también escribió en Twitter.

“De hecho, nos hemos encontrado con una gran cantidad de formas que podemos utilizar para detenerlo. Sin embargo, necesitamos redoblar nuestros esfuerzos en esa dirección”.

Es probable que la variante llegue a los EE. UU., Si aún no está aquí. El estudio sugiere firmemente que las personas deberían ser aún más diligentes con las medidas preventivas: evitar grandes reuniones. uso de máscaras, distanciamiento físico y lavado de manos. Además de eso, dice Hanage, “la vacuna debe salir a un ritmo muy, muy alto”.

Porque en este momento, los científicos creen que la vacuna seguirá siendo eficaz con esta nueva variante. Y Hanage dice que cuanto más rápido inmunicemos a los miembros vulnerables de una comunidad, más segura estará toda la comunidad de las versiones originales y futuras del nuevo coronavirus.

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