¿Qué se sabe sobre la nueva cepa de coronavirus?


La aparición en Reino Unido de una nueva cepa del coronavirus, presentada como más contagiosa que las demás, generó una fuerte preocupación en Europa. Pero nada parece indicar que esta variante cause formas más graves de la enfermedad o que sea resistente a las vacunas, dicen los expertos.

¿Es normal que el virus mute?

Los virus, como seres vivos, están dotados de material genético (ADN o ARN), que puede sufrir modificaciones cuando se replican (mutaciones) en las células en las que se diseminan o mediante intercambios entre virus (recombinaciones). En general, esto no suele tener consecuencias, pero las mutaciones también pueden darle al virus una ventaja o desventaja para su supervivencia.

Seguramente hay miles de variantes, recordó Emma Hodcroft, epidemióloga de la Universidad de Berna.

Lo más importante es tratar de saber si esta variante tiene propiedades con impacto en la salud humana, el diagnóstico y las vacunas, dijo Julian Hiscox, profesor de infectología de la Universidad de Liverpool, citado por Science Media Center.

La nueva cepa, que llevó al gobierno británico a dar la alarma, porta una mutación, denominada “N501Y”, a la altura de la proteína pico del coronavirus, con la que el virus se adhiere a las células humanas para penetrarlas.

¿Esta variante es más contagiosa?

Según el primer ministro británico Boris Johnson, esta cepa podría ser hasta un 70% más contagiosa, lo que provocaría que muchos países europeos y el resto del mundo suspendieran sus conexiones aéreas y ferroviarias con el Reino Unido.

El Reino Unido se ha enfrentado a un rápido aumento en el número de casos de COVID-19 en el sureste de Inglaterra en las últimas semanas y los análisis muestran que una gran proporción de casos pertenecían a la nueva mutación del virus, dijo el domingo el Centro Europeo de Enfermedades. Prevención y Control (ECDC).

Las razones de este aumento de la infectividad aún no están claras. Aún tenemos que averiguar si se debe a una mayor replicación viral o una mejor conexión con las células que cubren la nariz y los pulmones, dijo Peter Openshaw, profesor de medicina experimental en el Imperial College London, al Science Media Center.

Por su parte, Emma Hodcroft se mostró cautelosa al afirmar que el virus podría ser “un 70% más contagioso”, porque cuando las estimaciones se hacen demasiado pronto pueden terminar cambiando. No sabemos mucho de dónde vino esta cifra, advirtió.

Además, en esa región del sureste de Inglaterra, la inmunidad de grupo en la población es débil y el virus encontró un terreno para desarrollarse, explicó a AFP el subdirector del Centro Nacional de Referencia de Virus Respiratorios del Instituto Pasteur. París, Vincent Enouf.

¿Cómo circulaba esta cepa?

Es difícil decir que esta nueva forma nació en el Reino Unido, que es líder mundial en secuenciación. Entonces, si hay una variante y llega al Reino Unido, es muy probable que se detecte, dijo Emma Hodcroft. Según ella, la primera secuencia de esa nueva cepa se remonta a septiembre.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), se detectaron formas similares en varios países, como Australia (un caso), Dinamarca (9), Holanda (1) y Sudáfrica. Italia también anunció que detectó un primer caso el domingo.

Aunque no nació en el Reino Unido, parece que se desarrolló allí, dijo Emma Hodcroft.

¿Será la vacuna menos eficaz?

Por el momento, los científicos ven inverosímil que esta nueva cepa sea resistente a las vacunas actuales contra Covid-19.

La idea de la vacuna es mostrar toda la proteína Spike al sistema inmunológico, que de esta manera aprende a reconocer sus muchas partes, explicó Emma Hodcroft. Por lo tanto, aunque algunas partes cambian, el resto quedan para reconocer el virus, dijo.

Vincent Enouf dijo que un repertorio de anticuerpos debería ser suficiente.

Por el momento, no hay nada que indique que esta nueva cepa tenga una mayor tasa de mortalidad o que afecte a vacunas y tratamientos, pero se está trabajando urgentemente para confirmarlo, agregó el médico jefe de Inglaterra, Chris Whitty. La OMS y el ECDC llegaron a la misma conclusión.

¿Afectará las pruebas?

Los responsables de los laboratorios deben verificar con sus proveedores si sus pruebas podrían ser defectuosas para esta nueva variante, destacó Vincent Enouf.

Según el ECDC, el cambio en la proteína Spike provocó falsos negativos en algunos laboratorios de pruebas del Reino Unido, que se basan únicamente en esa proteína en sus análisis.

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