Mars, Nestlé y Hershey enfrentarán demanda por esclavitud infantil en EE. UU.


Las empresas de chocolate se encuentran entre los acusados ​​nombrados en una demanda presentada por ex niños trabajadores en Costa de Marfil.

Ocho niños que afirman haber sido utilizados como mano de obra esclava en plantaciones de cacao en Costa de Marfil han iniciado acciones legales contra las mayores empresas de chocolate del mundo. Acusan a las corporaciones de ayudar e incitar a la esclavización ilegal de “miles” de niños en las granjas de cacao en sus cadenas de suministro.

Nestlé, Cargill, Barry Callebaut, Mars, Olam, Hershey y Mondelēz han sido nombrados como acusados ​​en una demanda presentada en Washington DC por la firma de derechos humanos International Rights Advocates (IRA), en nombre de ocho ex niños esclavos que dicen que fueron forzados para trabajar sin paga en las plantaciones de cacao en el país de África occidental.

Los demandantes, todos originarios de Malí y ahora adultos jóvenes, buscan una indemnización por trabajo forzoso y una compensación adicional por enriquecimiento injusto, supervisión negligente e infligir intencionalmente angustia emocional.

Es la primera vez que se presenta una demanda colectiva de este tipo contra la industria del cacao en un tribunal estadounidense. Citando investigaciones del Departamento de Estado de Estados Unidos, la Organización Internacional del Trabajo y Unicef, entre otros, los documentos judiciales alegan que la experiencia de esclavitud infantil de los demandantes se refleja en la de miles de otros menores.

Costa de Marfil produce aproximadamente el 45% del suministro mundial de cacao, un ingrediente fundamental del chocolate. La producción de cacao en África occidental ha estado vinculada durante mucho tiempo a violaciones de los derechos humanos, pobreza estructural, salarios bajos y trabajo infantil.

Un cartel advierte contra el trabajo infantil en la producción de cacao en Ghana.

Una alegación central de la demanda es que los acusados, a pesar de no ser propietarios de las fincas de cacao en cuestión, “se beneficiaron a sabiendas” del trabajo ilegal de niños. Según las presentaciones, los proveedores contratados por los demandados pudieron ofrecer precios más bajos que si hubieran empleado a trabajadores adultos con el equipo de protección adecuado.

La demanda también acusa a las empresas de engañar activamente al público en su promesa de 2001 de “eliminar gradualmente” el trabajo infantil. La fecha límite original para lograr el compromiso, asumido como parte del Protocolo voluntario de Harkin-Engel, era 2005. La World Cocoa Foundation, un organismo de la industria al que pertenecen todos los acusados, ahora apunta a lograr el objetivo para el 2025.

En la demanda, los ocho demandantes describen haber sido reclutados en Malí mediante artimañas y engaños, antes de ser traficados a través de la frontera a las granjas de cacao en Costa de Marfil. Allí, se vieron obligados a trabajar, a menudo durante varios años o más, sin paga, sin documentos de viaje y sin una idea clara de dónde estaban o cómo regresar con sus familias.

Los documentos judiciales alegan que los demandantes, todos menores de 16 años en el momento de su contratación, trabajaban en granjas en las principales zonas productoras de cacao del país. La aparente influencia de los demandados en estos mercados es descrita como “dominante” por el abogado de los demandantes.

La demanda afirma que un demandante tenía solo 11 años cuando un hombre local en su ciudad natal de Kouroussandougou, Mali, le prometió trabajar en Costa de Marfil por 25.000 francos CFA (£ 34) al mes. Los documentos legales alegan que el niño trabajó durante dos años sin que le pagaran, a menudo aplicando pesticidas y herbicidas sin ropa protectora.

Los documentos afirman que otro niño nombrado como demandante en la demanda tenía cortes visibles en sus manos y brazos debido a accidentes con machete. Hablando de su experiencia de trabajo forzoso entre 2009 y 2011, recuerda haber sido picado constantemente por insectos. Al igual que la mayoría de los demandantes, en la demanda afirma que se le prometió el pago después de la cosecha, pero nunca llegó.

Muchos de los demandantes citados en los documentos judiciales informan que reciben poca comida y trabajan muchas horas. A menudo, afirman que los mantuvieron solos o aislados de otros niños trabajadores, que hablaban diferentes dialectos.

Controles policiales durante una operación para rescatar a niños de los traficantes de niños en Aboisso, Costa de Marfil.

Durante el trabajo de campo para este caso, el equipo legal de los demandantes dice que habitualmente encuentran niños usando machetes, aplicando químicos y realizando otras tareas peligrosas en las plantaciones de cacao que estaban produciendo para uno o más de los demandados.

Además de ser moralmente repugnantes, estos abusos contra los niños representan un “desastre humanitario”, ya que contribuyen a la pobreza continua de Costa de Marfil, según los documentos judiciales. Los demandantes también reconocen que el uso generalizado de la esclavitud infantil ha causado “traumas físicos y mentales a largo plazo”.

La documentación del caso sostiene que los acusados ​​son responsables de desarrollar todo el sistema de producción de cacao de Costa de Marfil. Como participantes clave en esta “empresa”, se afirma que conocían o deberían haber sabido sobre el uso “sistemático” del trabajo infantil.

El caso está siendo presentado bajo la Ley de Reautorización de Protección de Víctimas de Trata de 2017. IRA está actualmente involucrada en una queja separada presentada bajo el Estatuto de Extranjería contra Nestlé y Cargill.

En un comunicado, Cargill dijo: “Estamos al tanto de la presentación y, aunque no podemos comentar sobre los detalles de este caso en este momento, [the company wants] para reforzar, no toleramos el trabajo infantil en la producción de cacao. Los niños pertenecen a la escuela. Merecen condiciones de vida seguras y acceso a una buena nutrición “.

Nestlé dijo que la demanda “no promueve el objetivo compartido de acabar con el trabajo infantil en la industria del cacao” y agregó, “el trabajo infantil es inaceptable y va en contra de todo lo que defendemos. Nestlé tiene políticas explícitas en su contra y es inquebrantable en nuestra dedicación para ponerle fin. Seguimos comprometidos con la lucha contra el trabajo infantil dentro de la cadena de suministro del cacao y abordando sus causas fundamentales como parte del Plan Nestlé Cocoa y mediante esfuerzos de colaboración ”.

En respuesta a la noticia de la demanda, un portavoz de Mars dijo: “No comentamos sobre ningún posible litigio pendiente”.

Mondelēz dijo que no quería hacer comentarios.

Barry Callebaut dijo que se ha comprometido a erradicar el trabajo infantil de su cadena de suministro para el 2025. “Cada año publicamos el progreso que hemos logrado en relación con este objetivo en nuestro informe de progreso de Forever Chocolate”, dijo.

Un portavoz de Olam dijo que la empresa tiene una política de tolerancia cero para el trabajo forzoso o esclavo en su cadena de suministro. “Si identificáramos algún caso, tomaríamos medidas de inmediato, lo que incluye notificar a las autoridades correspondientes”, dijeron.

Se ha contactado a Hershey para hacer comentarios.

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