Los datos en línea que se eliminan


Durante años, nos animaron a almacenar nuestros datos en línea. Pero está cada vez más claro que esto no durará para siempre, y ahora ha comenzado la carrera para evitar que se borren nuestros recuerdos.

¿Cómo ajustaría sus esfuerzos para preservar los datos digitales que le pertenecen (correos electrónicos, mensajes de texto, fotos y documentos) si supiera que pronto se borrarán en una serie de devastadoras tormentas eléctricas?

Esa es la catástrofe futura imaginada por Susan Donovan, maestra de secundaria y escritora de ciencia ficción con sede en Nueva York. En su historia autoeditada New York Hypogeographies, describe un futuro en el que se eliminan grandes cantidades de datos gracias a perturbaciones eléctricas en el año 2250.

En los años posteriores, los arqueólogos revisan los apartamentos en ruinas de la ciudad en busca de artefactos del pasado: principios de la década de 2000.

“Estaba pensando, ‘¿Cómo cambiaría a la gente que pasa por un evento en el que todo tu material digital simplemente se ha ido?’”, Dice.

En su historia, la catastrófica pérdida de datos no es un evento que acabe con el mundo. Pero es enormemente disruptivo. Y provoca un cambio en la forma en que las personas conservan los datos importantes. Las tormentas traen un renacimiento de la imprenta, escribe Donovan. Pero la gente también se pregunta cómo almacenar cosas que no se pueden imprimir, como los juegos de realidad aumentada, por ejemplo.

Los datos nunca han estado completamente a salvo de la destrucción. Solo considere la quema de la Gran Biblioteca de Alejandría; su misma destrucción es posiblemente la única razón por la que ha oído hablar de ella. Los datos digitales no desaparecen en grandes conflagraciones, sino con un solo clic o la degradación silenciosa e insidiosa de los medios de almacenamiento a lo largo del tiempo.

Hoy, nos estamos acostumbrando a este tipo de eliminaciones. Hay muchos ejemplos: los perfiles de MySpace que desaparecieron en 2019. O los muchos servicios de Google que se han cerrado a lo largo de los años. Y luego están las empresas de almacenamiento de datos en línea que se han ofrecido a mantener seguros los datos de las personas. Irónicamente, a veces han terminado asignándolo para su eliminación.

En otros casos, estos servicios siguen funcionando durante períodos prolongados. Pero los usuarios pueden perder sus datos de inicio de sesión. O incluso olvidar que tenían una cuenta en primer lugar. Probablemente nunca volverán a encontrar los datos almacenados allí, como si encontraran una caja de zapatos con cartas viejas en el ático.

El interés de Donovan en lo efímero de los datos digitales proviene de sus experiencias personales. Estudió matemáticas en la universidad y tiene copias de sus notas escritas a mano. “Hay un momento en el que comencé a tomar notas digitales y no las encuentro”, dice riendo.

La Gran Biblioteca de Alejandría era un vasto depósito de conocimiento físico en el mundo antiguo, gran parte del cual fue destruido accidentalmente.

También tenía un diario en línea que llevaba a fines de la década de 1990. Ahora está completamente perdido. Y trabajó en proyectos creativos que ya no sobreviven intactos en línea. Cuando los hizo, se sintió como si estuviera creando algo sólido. Una película que podría reproducirse sin cesar, por ejemplo. Pero ahora ha cambiado su comprensión de lo que son los datos digitales y cuánto pueden durar.

“Era más como si hubiera producido una obra de teatro, y la tenías que ver, y luego solo tenías tus recuerdos”, dice ella.

Gracias a la permanencia de las tablas de piedra, los libros antiguos y los mensajes grabados en las paredes de los edificios por nuestros antepasados, existe un sesgo en nuestra cultura hacia suponer que la palabra escrita es, por definición, duradera. Citamos a menudo comentarios hechos hace siglos porque alguien los anotó y mantuvo las copias a salvo. Pero en forma digital, la palabra escrita es poco más que una proyección de luz en una pantalla. Tan pronto como se apague la luz, es posible que no vuelva.

Dicho esto, algunos datos en línea duran mucho tiempo. Hay varios ejemplos de sitios web que tienen 30 años o más. Y, de vez en cuando, los datos permanecen rondando incluso cuando no queremos. De ahí el surgimiento del “derecho al olvido”. Como escribe el escritor de tecnología y gerente de productos web de la BBC, Simon Pitt, en la publicación de tecnología y ciencia OneZero, “la realidad es que las cosas que quieres desaparecerán y las cosas que no estarás contigo para siempre”.

Alguien que tiene como objetivo restablecer este equilibrio es Jason Scott. Dirige Archive Team, un grupo dedicado a preservar datos, especialmente de sitios web que se cierran.

Ha presidido docenas de esfuerzos para capturar y almacenar información en el último momento. Pero a menudo no es posible salvarlo todo. Cuando MySpace eliminó accidentalmente un estimado de 50 millones de canciones que alguna vez estuvieron en poder de la red social, un grupo académico anónimo le dio a Archive Team una colección de casi medio millón de pistas que habían respaldado previamente.

“¿Cuáles son mis hijos o nietos potenciales? […] que voy a hacer con las 400 fotos de mi mascota que están en mi teléfono? ” – Paul Royster

“Había bandas para las que MySpace era su única presencia”, dice Scott. “Toda esta biblioteca cultural fue eliminada”.

MySpace se disculpó por la pérdida de datos en ese momento.

“Una vez que borra el material, simplemente desaparece por completo”, dice Scott, explicando la importancia de los esfuerzos proactivos para preservar los datos. También argumenta que la sociedad, hasta cierto punto, ha caído dormida en esta situación: “No esperábamos que el mundo en línea fuera tan importante como lo era”.

A estas alturas debería estar claro que los datos digitales son, en el mejor de los casos, escurridizos. Pero, ¿cómo frenar su hábito de desaparecer?

Scott dice que cree que debería haber requisitos legales o regulatorios para las empresas que les brinden a las personas la opción de recuperar sus datos, durante un período determinado, por ejemplo, cinco años, después de que un servicio en línea debe cerrar. Dentro de ese tiempo, cualquiera que quiera su información puede descargarla, o al menos pagar para que se le envíe una copia en CD.

No todos los datos que acumulamos cada día valdrán la pena conservarlos para siempre.

Un pequeño número de empresas ha dado un buen ejemplo, añade. Scott señala Glitch, un juego multijugador en línea en 2D que se eliminó de la web en 2012, poco más de un año después de su lanzamiento. Su liquidación, en términos de datos, fue “básicamente perfecta”, dice Scott. Otros también han elogiado el hecho de que los desarrolladores del juego reconocieron las frustraciones de los jugadores y les dieron una amplia oportunidad de descargar sus datos de los servidores de la compañía antes de que los apagaran.

Parte del código del juego incluso se hizo público y en los años posteriores han surgido múltiples remakes de Glitch, desarrollados por fanáticos.

Sin embargo, ¿debería este enfoque ser obligatorio?

“Deberíamos tener derechos en tiempo real, por ejemplo, para solicitar la eliminación de datos, la descarga de datos o la portabilidad de datos, para llevar los datos de una fuente a otra”, argumenta Teemu Ropponen en MyData.

Él y sus colegas están trabajando en sistemas diseñados para facilitar a las personas la transferencia de datos importantes sobre sí mismos, como su historial familiar o CV, entre servicios o instituciones.

Ropponen argumenta que hay esfuerzos dentro de la Unión Europea para consagrar este tipo de portabilidad de datos en la ley. Pero queda un largo camino por recorrer.

Incluso si la tecnología y las regulaciones estuvieran implementadas, eso no significa que preservar los datos sería fácil de la noche a la mañana. Tenemos tanto que en realidad es bastante difícil de comprender.

“Deberíamos reservar un día del año en el que todos revisemos nuestros datos: el día de la preservación de datos”, Paul Royster.

Hace unos 150 años, hacer una fotografía de un miembro de la familia era un lujo al alcance de los más ricos de la sociedad. Durante décadas, este fue más o menos el caso. Incluso cuando la tecnología se volvió más disponible, no fue barato tomar muchas instantáneas a la vez. Como resultado, las fotografías se convirtieron en objetos preciados. Hoy en día, las cámaras de los teléfonos inteligentes significan que se siente como una segunda naturaleza tomar literalmente cientos o incluso miles de fotografías cada año.

“¿Cuáles son mis hijos o nietos potenciales? […] que voy a hacer con las 400 fotos de mi mascota que están en mi teléfono? ” dice Paul Royster en la Universidad de Nebraska-Lincoln. “¿Qué va a significar eso para ellos?”

Royster sostiene que guardar todos nuestros datos no será necesariamente muy útil para nuestros descendientes. Y no está de acuerdo con Scott y Ropponen en que las leyes son la respuesta. Los gobiernos y los legisladores a menudo están atrasados ​​en cuestiones de tecnología y, a veces, no comprenden los sistemas que pretenden regular, dice.

En cambio, las personas deberían adquirir el hábito de seleccionar y preservar los datos que son más importantes para ellos. “Deberíamos reservar un día del año en el que todos revisemos nuestros datos: el día de la preservación de datos”, dice.

A diferencia de las cartas antiguas, que a menudo se redescubren años después de haber sido olvidadas, es poco probable que los recuerdos en línea duren a menos que tome medidas activas para preservarlos.

Scott también sugiere que deberíamos pensar en lo que realmente queremos conservar, en caso de que se elimine.

“Nadie piensa en ello como algo que tenemos que preservar a toda costa, son solo más datos”, dice. “Si está escrito, lo imprimiría”.

Sin embargo, hay otra opción. Miia Kosonen de la Universidad de Ciencias Aplicadas del Sudeste de Finlandia y sus colegas han estado trabajando en soluciones para almacenar datos digitales en archivos e instituciones nacionales.

“Convertimos más de 200.000 correos electrónicos antiguos de ex directores de redacción de Helsingin Sanomat, el periódico más grande de Finlandia”, dice, refiriéndose a un proyecto piloto de Digitalia, un proyecto de preservación de datos digitales. Los correos electrónicos convertidos se almacenaron posteriormente en un archivo digital.

La Biblioteca del Congreso de los EE. UU. Mantiene un archivo digital de tweets, aunque ha dejado de registrar cada tweet público y ahora los conserva “de forma muy selectiva”.

¿Podrían las instituciones públicas realizar alguna conservación y conservación de datos digitales en nuestro nombre? Si es así, potencialmente podríamos enviarles información, como antecedentes familiares y fotografías, para su almacenamiento y acceso posterior en el futuro.

Kosonen dice que tales proyectos naturalmente requerirían financiación, probablemente del público. Las instituciones también estarían más inclinadas a retener información que se considere de interés cultural o histórico significativo.

En el centro de esta discusión se encuentra un hecho simple: es difícil para nosotros saber, aquí en el presente, lo que nosotros, o nuestros descendientes, realmente valoraremos en el futuro.

Las intervenciones de archivo o reglamentarias podrían contribuir de alguna manera a abordar la efímero de los datos. Pero esa efímera es algo con lo que probablemente siempre viviremos, hasta cierto punto. Los datos digitales son demasiado convenientes para los fines cotidianos y hay pocas razones para tratar de almacenar todo.

La cuestión se ha convertido, en el mejor de los casos, en una motivación personal. Hoy, decidimos hacer o no hacer el esfuerzo para salvar cosas. Realmente sálvalos. No solo en el disco duro o dispositivo de almacenamiento en la nube más cercano. Pero también para hacer copias de seguridad de unidades o medios más permanentes, con instrucciones sobre cómo mantener el almacenamiento a lo largo del tiempo.

Esto puede parecer un esfuerzo excepcionalmente seco, pero no tiene por qué serlo. Un movimiento cultural podría ser todo lo que se necesita para estimularnos.

Muchos audiófilos insisten en comprar vinilos en una era de transmisión de música. Los amantes de los libros todavía hacen el esfuerzo de adquirir copias físicas del nuevo trabajo de su autor favorito. Quizás necesitemos un movimiento análogo-cool para los conservacionistas. Personas que se dedican de nuevo a hacer álbumes de fotos físicos. Que se desviven por escribir notas o cartas manuscritas. Estas cosas podrían terminar siendo mucho más fáciles de mantener que cualquier cosa digital, lo que probablemente siempre requerirá que confíe en un sistema que no ha construido o en un servicio que no posee.

Como dice Donovan: “Si algo es precioso, creo que es peligroso dejarlo en manos de otra persona”.

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