Los científicos olfatean las fugas de metano ocultas para combatir el mundo


El informe del IPCC del mes pasado pidió un gran esfuerzo para reducir las emisiones de metano de fuentes industriales. Encontrarlos es sorprendentemente complicado, como descubrimos cuando nos unimos a un equipo que buscaba filtraciones ocultas en las calles de Utrecht.

Las fugas de metano son el foco de nuevos esfuerzos para frenar el ritmo del calentamiento global. El gas incoloro e inodoro es asombrosamente 84 veces más potente para calentar nuestra atmósfera que el dióxido de carbono durante un período de 20 años. Sin embargo, encontrar y reparar fugas, ya sean de tuberías distantes o de sistemas de alcantarillado de la ciudad, puede ser un desafío.

Para obtener más información, nos unimos a un grupo de científicos de la Universidad de Utrecht que están desarrollando nuevos métodos de detección de metano en este episodio de Climate Now.

Calor récord

Sin embargo, antes de ese informe, veamos los datos más recientes del Servicio de Cambio Climático de Copérnico, que revela que Europa acaba de tener su verano más cálido registrado.

Las temperaturas de junio a agosto de este año estuvieron casi un grado Celsius por encima del promedio de 1991-2020. Eso coloca a 2021 ligeramente por delante de los veranos más cálidos anteriores de 2010 y 2018.

La temperatura en Italia rompe el récord europeo

En el propio mes de agosto, el mapa de Copérnico de anomalías de temperatura en Europa muestra el continente dividido en dos. A lo largo del sur y el este, hubo una ola de calor sostenida. La ciudad de Siracusa en Sicilia alcanzó los 48,8 grados el 11 de agosto. Esta temperatura, si es verificada por la OMM, será la temperatura más alta jamás registrada en Europa.

La ola de calor que azotó Sicilia estuvo relacionada con las condiciones climáticas anticiclónicas, y también estuvo relacionada con temperaturas superiores a la media en el norte de África, Grecia y Turquía. El mercurio también se disparó varios grados por encima del promedio al norte del mar Caspio y hacia Siberia.

Sin embargo, desde Francia hasta Ucrania y Escandinavia, las temperaturas fueron uno o incluso dos grados más bajas que el promedio del mes pasado.

La caza del metano

El informe del IPCC del mes pasado pidió un gran esfuerzo para reducir las emisiones de metano de fuentes industriales.

Hay dos enfoques amplios para encontrar fugas de metano. Uno consiste en emplear datos del satélite Copernicus Sentinel-5P y modelos informáticos de la atmósfera para encontrar fuentes inesperadas de metano de plantas de petróleo y gas.

Satélites de Copérnico y modelos de la atmósfera que pueden ayudar a encontrar fuentes de metano.

El otro enfoque es mucho más realista e implica literalmente buscar metano calle por calle, como lo descubrió Euronews en Utrecht.

Nos invitaron a unirnos a los científicos Hossein Maazallahi y Hanne Notø en su viaje de rutina por su ciudad natal para buscar el gas incoloro e inodoro utilizando su equipo especializado.

Un estudiante de doctorado iraní de la Universidad de Utrecht, Hossein, nos dice que sus herramientas especializadas están constantemente muestreando el aire de la entrada de aire de su vehículo. Debido a la alta sensibilidad del instrumento, pueden identificar fugas que tal vez nunca se hayan detectado con equipos o técnicas más antiguos.

“Si tienes mil millones de moléculas en el aire y una de ellas es metano, estos instrumentos pueden detectar eso”, le dice a Euronews.

Fugas en lugares inesperados

El día que seguimos a la pareja, encuentran varias columnas de metano, la primera proveniente de una tubería de gas subterránea. Estas fugas a veces pueden durar meses o incluso años sin ser detectadas. Sin embargo, cuando pasamos por una calle residencial cerca de una rotonda, los instrumentos captan de repente una señal. Los dispositivos de medición de metano de Hossein registraron un salto en el CH4 en la atmósfera de 2 a 1000 PPM.

Mil partes por millón es 500 veces más alto que los niveles habituales. Se confirma así la fuga de metano.

Jeremy Wilks de Euronews buscando metano con científicos de la Universidad de Utrecht

La estudiante de doctorado noruega Hanne explica que el protocolo consiste en llevar una muestra de aire al laboratorio para su posterior análisis. De esta forma pueden “descubrir cuál es la fuente de la fuga”.

Continúan su búsqueda, y nuevamente, en una calle residencial normal, sus instrumentos muestran un ligero pico en la señal. Caminamos de un lado a otro de la carretera con la boquilla de muestreo de gas cerca de las grietas de la carretera. De hecho, los gases de efecto invernadero se están escapando de una tubería en algún lugar subterráneo entre las casas y el canal, pero es difícil decir exactamente dónde.

El equipo se detiene nuevamente para tomar una tercera muestra cuando detectan una amplia columna de metano, de al menos 100 metros de diámetro, con una concentración de gas bastante baja. La fuente no es exactamente inesperada, es una planta de tratamiento de aguas residuales para la ciudad, y aunque el gas es difuso en esta área, en realidad es una fuente neta comparativamente grande de gases de efecto invernadero.

El metano de tales instalaciones se produce mediante procesos naturales y, de hecho, se puede capturar y utilizar como fuente de combustible con las modificaciones correctas en la planta.

Hossein explica que su prioridad en este trabajo es no solo encontrar las fugas, sino también cuantificarlas, con el fin de construir un ranking de las mayores fuentes de emisión e informar a los servicios públicos y a las autoridades de la ciudad.

Comprobación de las ‘huellas dactilares químicas’

Las muestras se llevan finalmente a los colegas en el laboratorio de la universidad para medir los isótopos en el gas; estas lecturas muestran las ‘huellas químicas’ en el metano y revelarán si la fuente es de gas doméstico para calentar y cocinar, u otros procesos biogénicos. .

El objetivo del equipo de investigación es que su tecnología de detección de metano, rápida y altamente sensible, se implemente ampliamente para encontrar y reparar fugas que antes eran invisibles.

El líder de los investigadores es el profesor de física y química atmosférica, Thomas Röckmann, quien explica sus esfuerzos para encontrar y reparar las fugas: “El metano es el segundo gas de efecto invernadero más importante y es una de las principales opciones ahora para reducir el impacto climático de los humanos. ” él dice.

Muchas de las grandes fugas de metano de la industria del petróleo y el gas provienen de grandes plantas y pueden repararse con los métodos existentes. Sin embargo, las filtraciones más pequeñas que su equipo puede encontrar ahora no han sido históricamente una prioridad. Röckmann cree que eso cambiará.

“El metano ha sido identificado claramente ahora por el reciente informe del IPCC, y nuestra política y la industria también lo recogieron”, dice. “Tenemos que hacer todo lo que podamos. Tenemos que centrarnos en todas las actividades de la vida humana que puedan reducir las emisiones de gases de efecto invernadero”.

Él dice que sus técnicas a escala de laboratorio primero deberán ampliarse e integrarse con los flujos de trabajo de las compañías de gas, pero tienen mucho potencial. “Podemos dar la vuelta, podemos cubrir ciudades enteras en un breve momento. Podemos encontrar y reparar las fugas junto con los servicios públicos y, por lo tanto, contribuir a reducir estas emisiones”, dice.

Dado el efecto de calentamiento del metano en nuestro clima, podría tener un impacto poderoso. “Un estudio científico reciente ha demostrado que es posible reducir las emisiones de metano en un 50 por ciento para el año 2030. Y si lo hace, podemos evitar un calentamiento de un cuarto de grado para mediados de este siglo e incluso de medio grado para el 2100. Y esto sería realmente una fracción significativa del calentamiento que esperamos “, concluye Röckmann.

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