Las dos vidas de Bill Hwang, el hombre detrás del fiasco de Archegos


Las entrevistas con personas del interior del círculo de Hwang, los jugadores de Wall Street cercanos a él y los documentos asociados con su fundación benéfica multimillonaria completan las piezas faltantes del rompecabezas, que no se han informado anteriormente.

Con el sol saliendo fuera de su sala de conferencias en Midtown Manhattan, los visitantes de un imperio de inversiones secreto inclinaron la cabeza en oración y meditación.

Era otro viernes por la mañana, a las 7 en punto, y una escena familiar se estaba desarrollando nuevamente dentro de Archegos Capital Management, una oscura family office que sacudiría el mundo financiero.

En los días previos a la pandemia, 20 o 30 personas se apretujaban alrededor de la mesa larga y, mientras tomaban café y daneses, escuchaban grabaciones de la Biblia, según las personas que estaban allí.

Primero podría venir el Antiguo Testamento, quizás Isaías o Lamentaciones. Luego vino el Nuevo, los Evangelios, que llamó a los oyentes extraídos de un camino conocido más por su codicia terrenal que por su fe piadosa: Wall Street.

Presionando el botón de reproducción y luego retrocediendo en el fondo estaba el anfitrión, Bill Hwang, el misterioso comerciante multimillonario ahora en el centro de uno de los mayores fiascos de Wall Street de todos los tiempos.

La historia hasta ahora, de una fortuna alucinante hecha sigilosamente y luego aniquilada públicamente en un abrir y cerrar de ojos, ha provocado ondas de choque en algunos de los bancos más poderosos del mundo. Las estimaciones del tamaño potencial de su posición antes de que se derrumbara se han disparado hacia los 100.000 millones de dólares. La Comisión de Bolsa y Valores está investigando el desastre, que ha puesto los dientes en las salas de negociación de todo el mundo.

Pero esos relatos cuentan solo una parte de la historia. Las entrevistas con personas del interior del círculo de Hwang, los jugadores de Wall Street cercanos a él y los documentos asociados con su fundación benéfica multimillonaria completan las piezas faltantes del rompecabezas, que no se han informado anteriormente.

La imagen que surge no se parece a nada que pudiera sospechar Wall Street.

En cierto sentido, no hay uno, sino dos Bill Hwangs.

Capitalista cristiano

Uno de ellos camina durante horas por el Central Park de Nueva York escuchando grabaciones de la Biblia y abraza una nueva visión del siglo XXI de un antiguo ideal: el de un capitalista cristiano moderno, un especulador financiero para Cristo, que busca hacer dinero en el nombre de Dios y luego úselo para promover la fe. Un generoso benefactor de una variedad de causas cristianas poco glamorosas, en su mayoría conservadoras, este Hwang evita las trampas de la riqueza extravagante, viaja en autobús, vuela comercial y vive en lo que es, según los estándares de los multimillonarios, un entorno humilde en los suburbios de Nueva Jersey.

Luego está el otro Bill Hwang: un ex acólito de la leyenda de los fondos de cobertura Julian Robertson con sed de riesgo y estómago para mercados volátiles, un trader atrevido que una vez perdió una fortuna apostando contra el fabricante de automóviles alemán Volkswagen AG mientras dirigía un fondo de cobertura que estaba supuestamente centrado en acciones asiáticas.

Este es también el Bill Hwang, que luego pasó a convertirse silenciosamente en uno de los alumnos más exitosos de la tan aclamada Gestión del Tigre de Robertson. Este enmascara sus peligrosas apuestas apalancadas de la vista del público a través de derivados financieros, fue acusado una vez de uso de información privilegiada y se declaró culpable en 2012 de fraude electrónico en nombre de su fondo de cobertura, Tiger Asia Management.

Resulta que ese mismo Bill Hwang también apoya a una de las manos más calientes de Wall Street últimamente, Cathie Wood de Ark Investments. Al igual que Hwang, Wood es conocido por celebrar reuniones de estudio bíblico y figura en lo que algunos denominan el movimiento de “fe en las finanzas”.

Y aquí, por fin, es donde chocan los Bill Hwangs. La fortuna que amasó ante las narices de los principales bancos y reguladores financieros era mucho más grande y arriesgada de lo que casi nadie hubiera creído posible, y estas riquezas se reunieron a una velocidad vertiginosa. De hecho, fue quizás una de las mayores acumulaciones de riqueza privada en la historia de las finanzas modernas.

Y Hwang lo perdió todo aún más rápido.

Muchos comerciantes que hacían negocios con la empresa creían que Archegos, una palabra griega que a menudo se traduce como “autor” o “capitán”, y que a menudo se considera una referencia a Jesús, tenía activos por valor de 10.000 millones de dólares. Esa cifra, que representa la fortuna personal de Hwang, en realidad estaba más cerca de $ 20 mil millones, según personas que hicieron negocios con Archegos.

Para poner esa cifra en contexto: Bill Hwang, un nombre que pocos incluso en Wall Street habían escuchado hasta ahora, valía más que figuras conocidas de la industria como Ray Dalio, Steve Cohen y David Tepper.

Aún más notable es la velocidad vertiginosa a la que creció la fortuna de Hwang. Archegos comenzó en 2013 con un estimado de $ 200 millones. Esa es una fortuna considerable, pero no se acerca a mucho dinero en el juego de los fondos de cobertura.

Sin embargo, en una década, la fortuna de Hwang se multiplicó por 100, estiman ahora los comerciantes y banqueros. Gran parte de esas riquezas se acumularon solo en los últimos 12 a 24 meses, cuando Hwang comenzó a emplear más y más apalancamiento para aumentar sus ganancias, y cuando los bancos, ansiosos por su lucrativo negocio comercial, se vieron obligados a otorgarle crédito.

El éxito de Hwang le permitió donar su propia organización benéfica, Grace & Mercy Foundation, que tenía casi $ 500 millones en activos en 2018, según su declaración de impuestos más reciente.

Una institución cercana a Hwang, y beneficiaria de su fundación, es The King’s College, una pequeña escuela cristiana en el corazón del distrito financiero de Nueva York.

En una declaración a Bloomberg, la universidad dijo que estaba agradecida por su generosidad y que “nuestras oraciones están con el Sr. Hwang y su personal”.

Trabajo de McDonald’s

La historia de ambos Bill Hwangs comienza en Corea del Sur, donde nació Sung Kook Hwang en 1964. La historia que les ha contado a sus amigos y asociados es familiar sobre la lucha de los inmigrantes, seguida de un éxito financiero que pocos incluso en Wall Street pueden comprender .

Hwang creció en un hogar religioso (como aproximadamente un tercio de los coreanos, sus padres eran cristianos). Cuando era un adolescente, la familia se mudó a Las Vegas, donde su padre consiguió un trabajo como pastor en una iglesia local. Hwang les ha dicho a sus amigos que llegó a los Estados Unidos sin poder hablar ni escribir en inglés y que solo aprendió el idioma mientras trabajaba por las noches en McDonald’s. Poco después, su padre murió y su madre trasladó a la familia a Los Ángeles. Hwang pasó a estudiar economía en la Universidad de California, Los Ángeles, y luego obtuvo un MBA en la Universidad Carnegie Mellon en Pittsburgh.

Las finanzas llamaron, y resultó que Hwang era muy bueno en eso. Mientras era un humilde vendedor de Hyundai Securities, parte del extenso chaebol coreano Hyundai Group, llamó la atención de Julian Robertson. Hwang, que aún no tenía 33 años, recibió un boleto dorado para Wall Street: una oferta para unirse a la Administración de Tigres de Robertson, entonces en la cima de su juego.

Hwang se distinguió rápidamente al presentar a Robertson en los mercados coreanos, que en ese momento se dirigía a los dientes de la crisis financiera asiática, y al planear lo que se convirtió en una participación lucrativa en SK Telecom Co.

Almuerzo en los Hamptons

Los colegas de Tiger dicen que Hwang fue uno de los protegidos más exitosos de Robertson: un analista metódico y silencioso con un enfoque intenso. Incluso hoy, mantiene su escritorio libre de todo desorden, para concentrar mejor su mente. Robertson, recuerdan estas personas, lo apodó “el Michael Jordan de las inversiones asiáticas”.

Robertson, ahora de 88 años, todavía considera a Hwang un amigo, y los dos almorzaron juntos en los Hamptons hace unos meses.

“No es alguien que sea pequeño, eso es una cosa segura”, dijo Robertson a Bloomberg después de que se conoció la noticia de las pérdidas de Archegos.

Hwang eventualmente se convertiría en un supuesto cachorro de tigre. Inicialmente, Hwang apagó las luces, obteniendo un 40% anualizado hasta 2007, cuando manejó $ 8 mil millones.

La buena racha no duró. A finales de 2008, su Tiger Asia sufrió graves pérdidas en una gran apuesta contra Volkswagen. Muchos otros fondos de cobertura también estaban poniendo en cortocircuito al fabricante de automóviles alemán, y cuando Porsche Automobil Holding SE anunció abruptamente que aumentaría su participación, se desató el infierno. VW se disparó un 348% en 48 horas, aplastando pantalones cortos como Hwang.

Tiger Asia terminó el año con una caída del 23%. Muchos inversionistas retiraron su dinero, enojados porque un fondo de cobertura que se suponía que se enfocaría en Asia de alguna manera quedó atrapado en la presión masiva.

GameStop Frenesí

Fue una lección dolorosa e instructiva para Hwang, dicen las personas que lo conocen. En el futuro, buscaría acciones que muchos comerciantes tenían en corto y, en su lugar, iría a largo. Millones de inversores aficionados adoptaron ese enfoque este año durante el frenesí alimentado por las redes sociales GameStop y otras poblaciones.

Pero antes del próximo éxito, Tiger Asia tuvo más problemas, esta vez, problemas lo suficientemente grandes como para poner fin a los días de Hwang como administrador de fondos de cobertura.

Cuando Tiger Asia se declaró culpable de fraude electrónico en 2012, la SEC dijo que la firma utilizó información privilegiada para negociar acciones de dos bancos chinos. Hwang y su empresa terminaron pagando 60 millones de dólares para resolver los cargos penales y civiles. La SEC le prohibió administrar dinero externo y las autoridades de Hong Kong le prohibieron comerciar allí durante cuatro años (la prohibición terminó en 2018).

Sin fondos de cobertura, Hwang abrió Archegos, una oficina familiar. La firma, que recientemente empleó a unas 50 personas, ocupó inicialmente un espacio en la sede del New York Times diseñada por Renzo Piano. Hoy tiene su sede en la parte alta de la ciudad, junto a Columbus Circle, y comparte su dirección con Grace & Mercy Foundation.

“Mi viaje realmente comenzó cuando tenía muchos problemas en nuestro negocio hace unos cinco o seis años”, dijo Hwang en un video de 2017. “Y sabía una cosa, que esta era una situación en la que el dinero y las conexiones realmente no podían ayudar. Pero de alguna manera se me recordó que tenía que ir a las palabras de Dios”.

Esa creencia ayudó a Hwang a reconstruir su imperio financiero a una velocidad vertiginosa cuando los bancos le prestaron miles de millones de dólares para aumentar sus apuestas que se desmoronaron espectacularmente cuando las firmas financieras entraron en pánico. Lo que siguió fue una de las mayores llamadas de margen de todos los tiempos, lo que llevó a su enorme cartera a la liquidación. Algunos de los bancos pueden terminar con pérdidas combinadas de hasta $ 10 mil millones, según analistas de JPMorgan Chase & Co.

Mientras un herido Wall Street señala colectivamente con el dedo a Hwang, sus socios cristianos se han unido a su alrededor.

Doug Birdsall, copresidente honorario del Movimiento de Lausana, un grupo global que busca movilizar líderes evangélicos, dijo que a Hwang siempre le gusta pensar en grande. Cuando se reunió con él para hablar sobre un nuevo edificio de 30 pisos en Nueva York para la Sociedad Bíblica Estadounidense, Hwang dijo: “¿Por qué construir 30 pisos? Construirlo con 66 pisos de altura. Hay 66 libros en la Biblia”.

Antes de que todo saliera mal tan rápido, Archegos parecía estar aumentando. Hace un año, Hwang solicitó a la SEC que le permitiera trabajar o dirigir un corredor de bolsa; la SEC estuvo de acuerdo.

Es imposible decir dónde termina Bill Hwang, el especulador financiero duro, y dónde comienza Bill Hwang, el evangelista y filántropo cristiano. Las personas que lo conocen dicen que uno es inseparable del otro. A pesar de los roces con los reguladores, las asombrosas pérdidas comerciales y la pregunta que gira en torno a sus transacciones en el mercado, dicen que Hwang a menudo habla de unir a Dios y Mammon, de llevar la enseñanza cristiana al mundo centrado en el dinero de Wall Street.

“Si sabes cómo vive Bill, nunca pensarás que este hombre vale tanto dinero”, dijo John Bai, un ejecutivo de finanzas que conoce a Hwang desde hace 30 años. “Tal vez para algunos sea una desaparición épica de riqueza, pero él tiene a Dios de su lado. No estoy preocupado por Bill. No es por el dinero”.

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