La elegante dirección de Londres que 4.000 empresas llaman hogar


Los aspirantes a emprendedores saben que una dirección de oficina impresionante puede ser un activo poderoso.

Los clientes asumen que si una empresa puede permitirse el lujo de tener su sede en un área próspera, debe tener éxito. Pero una investigación de Money Mail hoy muestra por qué debería pensar dos veces antes de confiar en una ubicación grandiosa.

El número 207 de Regent Street es un elegante edificio de piedra de Portland en el centro de Londres, con cinco pisos sobre una zapatería.

Podría suponer que el alquiler sería deslumbrante. Sin embargo, el tercer piso podría ser suyo por solo £ 24 al mes, siempre y cuando no le importe compartirlo con otras 3.900 empresas.

Eso es porque 207 Regent Street es lo que se conoce como una oficina virtual.

Significa que ninguno de los empleados de las empresas tiene su sede en la dirección y que cualquier publicación se reenvía a su ubicación “real”.

Están pagando para poder usar la dirección en tarjetas de visita y sitios web.

Como empresa que alquila el espacio, Hold Everything se jacta en su sitio web: “Tener una oficina virtual en Regent Street de Londres irradia el colmo de la profesionalidad y garantiza que su negocio parezca establecido y digno de confianza”.

Las empresas que pretenden tener su sede en la dirección van desde minoristas hasta investigadores privados. La empresaria estadounidense, Jennifer Arcuri, que afirma haber tenido un romance de cuatro años con el primer ministro Boris Johnson, usa la dirección de su empresa, Hacker House Ltd.

Pero si bien la mayoría de las empresas tienen una razón justificada para querer una dirección de oficina virtual, algunos propietarios sin escrúpulos están explotando el sistema.

Los informes de fraude y ciberdelincuencia se han disparado durante el encierro, y las pérdidas de las personas ascendieron a alrededor de £ 148,8 millones el mes pasado, dice Action Fraud.

Y el organismo de control de la ciudad, la Autoridad de Conducta Financiera, ha emitido alrededor de media docena de advertencias sobre empresas no autorizadas que afirman estar registradas en 207 Regent Street.

Estos incluyen Coombes y Kiwonski Investments, ahora disueltos, y una firma de préstamos, Sky Quid, que estafó a las víctimas con aproximadamente £ 20,000 al convencerlas de que pagaran depósitos por préstamos que nunca se materializaron.

Son alrededor de las 11 de la mañana de un jueves cuando llegamos a la oficina de Regent Street. Un cartero lleva dos bolsas de correo hacia la entrada y nos abre la puerta.

Lejos de ser glamoroso, en el interior hay montones de cajas y paquetes que llenan gran parte del reducido espacio. También hay una pequeña sala de juntas que los clientes pueden reservar para reuniones.

El propietario de Hold Everything, Richard Cooper, de 52 años, está recibiendo llamadas telefónicas en la oficina. Usando jeans y un vellón, al principio está un poco a la defensiva e insiste en que su negocio no está haciendo nada malo. Y tiene razón. Es perfectamente legal alquilar un espacio de oficina virtual.

El problema es que las empresas sin escrúpulos a menudo se dirigen a direcciones donde están registradas muchas empresas, ya que puede ser más fácil pasar desapercibido.

Por lo general, estos dueños de negocios ni siquiera se molestan en pagarle al Sr. Cooper la tarifa mensual. Simplemente enumeran la dirección de su empresa en sus sitios web sin su conocimiento.

De hecho, cuando Money Mail le presentó a Cooper una lista de seis empresas sobre las que la FCA ha emitido advertencias, dijo que no reconocía a ninguna de ellas, aunque afirmaron estar registradas en su dirección de Regent Street.

Coombes y Kiwonski incluso figuraron en Companies House como registrados en el número 207.

Sin embargo, Cooper dice que no tiene constancia de que la firma haya sido cliente alguna vez.

“Me disgusta cuando pienso que los estafadores han usado la dirección para engañar a las víctimas”, dice.

Los expertos dicen que es demasiado fácil para los delincuentes registrar información engañosa en Companies House, que tiene una lista de todas las empresas limitadas en el Reino Unido.

Esto se debe a que Companies House no está autorizada a verificar la exactitud de los documentos presentados y solo se requiere para asegurarse de que se hayan completado y firmado.

El activista contra el fraude Mark Taber dice: “Si un cliente busca la dirección en los mapas de Google y ve una oficina legítima y otras firmas genuinas registradas allí, parece más creíble.

“Si Companies House tuviera que comprobar las direcciones, se cerraría otra laguna”.

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