JPMorgan envió dinero para un acuerdo de $ 1.1 mil millones a pesar de la preocupación del personal


Parecía una gran ganancia inesperada para los contribuyentes de Nigeria, más de la mitad de los cuales vivían en “pobreza absoluta”. Dos compañías gigantes de energía estaban ofreciendo más de mil millones de dólares para perforar petróleo en una franja de océano frente a la costa del país.

Pero había un problema: en la década de 1990, un régimen corrupto había vendido los derechos de perforación a un ministro de alto rango que también era un blanqueador de dinero condenado. Así que el botín de este nuevo trato se dirigió a sus bolsillos.

Se le había pedido a JPMorgan Chase que facilitara el pago de 2011, un hecho que planteaba algunos desafíos para el banco más grande del hemisferio occidental. “Seguimos sospechando que estos fondos podrían ser los ingresos [sic] de corrupción por parte de funcionarios públicos ”, escribió un oficial de lucha contra el lavado de dinero en Londres en un correo electrónico obtenido por BuzzFeed News.

Se supone que los bancos deben estar atentos a la evidencia de posible corrupción, lavado de dinero o terrorismo. Cuando lo detectan en una transacción propuesta, deben alertar a la policía y decidir si completar el pago.

En un correo electrónico a uno de los directores ejecutivos de JPMorgan, el oficial de lucha contra el lavado de dinero describió las opciones del banco. Primero, escribió: “Podríamos negarnos a pagar”. Alternativamente, podrían pedirle a un tribunal que decida qué se debe hacer.

O podrían encontrar una forma de realizar el pago, enviándolo a través del Reino Unido. De esa manera, encontraría menos obstáculos que si se enrutara a través de los EE. UU., Donde era mucho más probable que se bloqueara, escribió el oficial contra el lavado de dinero.

El pago fue sometido a lo que un ejecutivo bancario describió en su testimonio ante el tribunal como un “escrutinio de alto nivel” por parte de los abogados y oficiales contra el lavado de dinero del banco. Al final, JPMorgan envió el dinero y utilizó su sucursal del Reino Unido para completar el trato, aunque no se sabe si también se utilizaron otras sucursales. Gran parte del dinero terminó en manos del corrupto ex ministro, que lo gastó en un jet privado y en la caza mayor. JPMorgan ganó una suma no revelada en honorarios.

Desde entonces, el acuerdo se ha convertido en un escándalo internacional. Los ejecutivos de Shell y ENI, las empresas de energía que compraron los derechos petroleros, enfrentan cargos de corrupción criminal y posibles sentencias de cárcel en un tribunal penal italiano. Y el actual gobierno nigeriano está demandando a JPMorgan en un tribunal del Reino Unido, argumentando que “ningún banquero razonable y honesto” debería haber aprobado los pagos.

JPMorgan dice que tomó todas las precauciones que pudo. Pero los documentos revisados ​​por BuzzFeed News, incluidos los materiales que forman parte de la investigación de FinCEN Files, muestran que el gigante bancario envió el dinero a pesar de múltiples señales claras de advertencia de corrupción que su propio personal descubrió y llamó la atención de los gerentes de alto nivel.

Después de que se realizaron los primeros pagos, el personal de delitos financieros de JPMorgan en los EE. UU. Inició una nueva investigación sobre una de las empresas fantasma utilizadas en el presunto fraude. Esos oficiales informaron sus sospechas al Tesoro de Estados Unidos. Y a medida que el dinero comenzó a moverse por todo el mundo, los empleados de otros bancos importantes revisaron las transacciones relacionadas e informaron sus propias preocupaciones sobre la posible corrupción al Tesoro de los EE. UU. Deutsche Bank incluso abrió una “investigación especial” sobre las finanzas del exministro junto con las fuerzas del orden.

Aún así, JPMorgan aprobó una transacción final de $ 75 millones para cerrar el trato. Meses después de eso, un oficial de delitos financieros de JPMorgan volvió a plantear su preocupación por los “riesgos de corrupción” vinculados a la empresa.

En respuesta a una carta detallada solicitando comentarios, JPMorgan emitió una declaración a través de un portavoz: “Creemos que cumplimos plenamente con nuestras obligaciones legales y reglamentarias en este asunto y que el reclamo legal en curso de Nigeria no tiene ningún mérito, por lo que defenderemos la afirmación con firmeza en el juicio “.

En el tribunal, JPMorgan ha argumentado que recibió las aprobaciones adecuadas para las transacciones de funcionarios nigerianos y no tenía la responsabilidad de investigar a los destinatarios del dinero. El banco ha presentado una declaración de testigo de un ejecutivo involucrado en el acuerdo que dijo que después de haber recibido instrucciones de funcionarios nigerianos y permiso de las autoridades del Reino Unido, JPMorgan no tenía más opción que proceder con el pago. “No creo que el Banco tuviera ninguna alternativa realista excepto hacer un pago de acuerdo con sus obligaciones contractuales con su cliente”, dijo el funcionario.

Tanto Shell como ENI dijeron a BuzzFeed News que continúan creyendo que las transacciones eran legales y que creen que el tribunal penal de Milán los absolverá. “Basándonos en todo lo que hemos visto antes y durante el juicio, seguimos creyendo que no hay base para condenar a Shell ni a ninguno de sus ex empleados”, dijo un portavoz de Shell en un comunicado. “Confiamos en que la sentencia del Tribunal de Milán finalmente podría aclarar que Eni y su gerencia no están involucrados en ninguna conducta ilegal”, dijo un portavoz de ENI.

Desde el otoño pasado, FinCEN Files, una investigación basada en miles de documentos gubernamentales que BuzzFeed News compartió con el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación, ha demostrado cómo los grandes bancos de todo el mundo aprueban billones de dólares en transacciones sospechosas a pesar de las advertencias de su propio personal de que podría estar relacionado con el crimen.

La investigación llevó a los legisladores del Reino Unido a iniciar una investigación formal sobre la supervisión de los bancos y el lavado de dinero por parte de su gobierno. Las empresas británicas fueron nombradas en los informes de actividades sospechosas de FinCEN Files más de 3.000 veces, más que las de cualquier otro país. En un informe secreto del Tesoro de los Estados Unidos, los funcionarios estadounidenses describieron al Reino Unido como una “jurisdicción de mayor riesgo”, comparándolo con notorios centros de lavado de dinero “como Chipre”.

El correo electrónico del oficial de lucha contra el lavado de dinero de JPMorgan plantea más preguntas: por qué un pago sospechoso de miles de millones de dólares enfrentaría menos obstáculos si se hiciera a través del Reino Unido en lugar de los EE.

JPMorgan es una de las instituciones financieras estadounidenses con más historia. Su fundador, John Pierpont Morgan, ayudó a marcar el comienzo de la Edad Dorada a fines del siglo XIX. Su actual director ejecutivo, Jamie Dimon, es uno de los ejecutivos más famosos de Wall Street. El banco tiene un valor de más de $ 470 mil millones y administra más de $ 2,5 billones.

Nigeria tiene la economía más grande de África, impulsada por las vastas reservas de petróleo y gas del país. Pero la corrupción del gobierno ha mantenido durante mucho tiempo esa riqueza fuera del alcance de sus ciudadanos, millones de los cuales viven en la pobreza. Un exfuncionario tanto del gobierno como del Banco Mundial estimó que más de $ 400 mil millones en ingresos petroleros habían sido robados o mal administrados desde la independencia de Nigeria en 1960.

El problema fue especialmente grave durante la dictadura militar de Sani Abacha en la década de 1990. Se cree que ha malversado $ 5 mil millones del país durante sus cinco años en el cargo.

Dan Etete se desempeñó como ministro de Petróleo de Abacha. En 1998, el ministerio de Etete otorgó el control de una reserva de petróleo en aguas profundas a una empresa llamada Malabu. El dueño de la empresa no era otro que el propio Etete.

Ese mismo año murió Abacha y Nigeria inició una transición a la democracia. El nuevo gobierno afirmó que Etete había robado los derechos petroleros para su beneficio personal, pero después de una serie de escaramuzas legales, logró mantener el control.

En 2007, un tribunal de Francia condenó a Etete por utilizar un seudónimo para abrir una cuenta bancaria suiza y canalizar efectivo ilícito hacia propiedades inmobiliarias francesas. En 2009, se confirmó su condena.

Una investigación de BuzzFeed News encontró que los altos ejecutivos de Shell sabían que el dinero iría a Etete, pero aprobaron la compra de todos modos. Pero para que el acuerdo se concretara, las empresas de energía tuvieron que encontrar bancos dispuestos a enviar el dinero.

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