Hemos estado usando los mismos ladrillos durante más de 5,000 años. Esto


La producción de ladrillos de arcilla cocidos convencionales está cargada de problemas ambientales. La ingeniera civil Gabriela Medero dice que tiene una solución.

Aunque estamos rodeados de millones de ellos todos los días, la mayoría de nosotros no pensamos en ladrillos con demasiada frecuencia. Durante miles de años, el humilde ladrillo de arcilla no ha cambiado. Los bloques de construcción de las casas suburbanas modernas serían familiares para los urbanistas de la antigua Babilonia, los albañiles de la Gran Muralla China o los constructores de la Catedral de San Basilio de Moscú.

Pero el ladrillo, tal como lo conocemos, causa importantes problemas ambientales, al consumir materias primas finitas y generar emisiones de carbono. Por eso Gabriela Medero, profesora de Ingeniería Geotécnica y Geoambiental en la Universidad Heriot-Watt de Escocia, decidió reinventarlo.

Originaria de Brasil, Medero dice que se sintió atraída por la ingeniería civil porque le dio una salida práctica a su pasión por las matemáticas y la física. A medida que se dio cuenta de los problemas de sostenibilidad de la industria de la construcción, comenzó a buscar soluciones. Con el apoyo de su universidad, Medero unió fuerzas con su compañero ingeniero Sam Chapman y estableció Kenoteq en 2009.

El producto estrella de la empresa es el K-Briq. Fabricado con más del 90% de residuos de construcción, Medero dice que el K-Briq, que no necesita ser quemado en un horno, produce menos de una décima parte de las emisiones de carbono de los ladrillos convencionales. Con la compañía probando nueva maquinaria para comenzar a aumentar la producción, Medero espera que sus ladrillos ayuden a construir un mundo más sostenible.

El problema con los ladrillos

Aunque están hechos de materiales naturales, existen problemas con los ladrillos en cada paso de su producción.

Los ladrillos están hechos de arcilla, un tipo de suelo que se encuentra en todo el mundo. La extracción de arcilla quita la capa fértil del suelo e inhibe el crecimiento de las plantas.

En la producción convencional de ladrillos, la arcilla se moldea y se cuece en hornos a temperaturas de hasta 1250 ° C (2280 ° F). La mayoría de los hornos de ladrillos se calientan con combustibles fósiles, que contribuyen al cambio climático.

Una cantera de arcilla en Andalucía, España

Una vez hechos, los ladrillos deben transportarse a los sitios de construcción, lo que genera más emisiones de carbono.

A nivel mundial, se producen 1,500 mil millones de ladrillos cada año. Colocados de punta a punta, se estirarían hasta la luna y volverían 390 veces.

La huella ambiental de diferentes ladrillos refleja múltiples factores, incluido el tipo de horno, combustible y transporte. Pero con tantos producidos, su impacto se suma, dice Medero.

Entra en el K-Briq. Para hacerlo, los residuos de construcción y demolición, incluidos ladrillos, grava, arena y placas de yeso, se trituran y se mezclan con agua y un aglutinante.

A continuación, los ladrillos se prensan en moldes personalizados. Teñidas con pigmentos reciclados, se pueden realizar en cualquier color.

A principios de este año, Kenoteq ganó su primera comisión: suministrar ladrillos para el Serpentine Pavilion 2020 en el Hyde Park de Londres (aunque el proyecto se pospuso hasta el verano de 2021 debido a la pandemia actual). Diseñado por el estudio de arquitectura Counterspace, el edificio incorporará K-Briqs en gris, negro y 12 tonos de rosa. El arquitecto principal del Pabellón, Sumayya Vally, dice que como producto reciclado, el K-Briq le atrajo. “Encarna” el pasado mediante el uso de materiales antiguos, dice, y agrega que debido a que los ladrillos se pueden personalizar, permiten que “el diseñador sea parte del proceso de construcción del material”, creando oportunidades únicas en la arquitectura.

El Serpentine Pavilion 2020/2021 fue diseñado por el estudio de arquitectura con sede en Sudáfrica, Counterspace.
¿Por qué no se pueden reutilizar los ladrillos viejos?

En el Reino Unido, cada año se utilizan en la construcción alrededor de 2.500 millones de ladrillos nuevos, y se demuele aproximadamente la misma cantidad de ladrillos viejos. Una solución aparentemente simple al problema de la producción de ladrillos sería reutilizar los ladrillos viejos.

Pero no es tan sencillo. Según Bob Geldermans, investigador de sostenibilidad y diseño climático de la Universidad Tecnológica de Delft en el
Holanda, la recuperación de ladrillos es un proceso costoso y que requiere mucha mano de obra.

Según la Asociación de Desarrollo de Ladrillos del Reino Unido, las estructuras de ladrillos viejos deben desmantelarse cuidadosamente y los ladrillos deben limpiarse de mortero con martillos y cinceles. Los ladrillos recuperados se utilizan para ayudar a renovar edificios históricos o para otros proyectos especializados, pero para la construcción en masa, el proceso es demasiado costoso.

Un horno de ladrillos en West Sussex, en el sur de Inglaterra.

Una barrera adicional es que no existe una forma estandarizada de verificar la resistencia, seguridad o durabilidad de los ladrillos recuperados.

Medero dice que K-Briqs podría resolver ambos problemas.

Según Medero, el K-Briq tendrá un precio comparable al de los ladrillos convencionales. Además, como producto nuevo, el K-Briq ha sido sometido a una evaluación rigurosa en el laboratorio de pruebas de materiales de la Universidad Heriot-Watt y está en proceso de certificación por parte de los reguladores. Medero afirma que los K-Briq son más fuertes y más duraderos que los ladrillos de arcilla cocidos, y también proporcionan un mejor aislamiento.

Gabriela Medero y Sam Chapman, cofundadores de Kenoteq, dicen que han creado una alternativa sostenible a los tradicionales ladrillos de arcilla cocida.
Ampliar

Kenoteq opera actualmente un taller en Edimburgo, que puede producir tres millones de K-Briq al año. Medero está considerando ampliar la escala, pero es difícil crear una revolución en la construcción.

Geldermans dice que la industria es notoriamente lenta para cambiar, y agrega que la legislación a menudo va muy por detrás de la innovación, por lo que las empresas de construcción no están incentivadas a adoptar prácticas y materiales sostenibles.

Stephen Boyle es el director del programa de construcción de la organización sin fines de lucro Zero Waste Scotland que, junto con organizaciones como Scottish Enterprise y la Royal Academy of Engineering, ha proporcionado financiación a Kenoteq. Él atribuye el conservadurismo de la industria a una situación de “huevo y gallina”. Las startups innovadoras necesitan grandes contratos que les permitan escalar, dice, pero luchan por volverse competitivas sin una gran operación ya establecida.

A Gabriela Medero, cofundadora de Kenoteq, se le ocurrió la idea del K-Briq hace más de una década.

Pero a pesar de los desafíos, Kenoteq está lejos de ser la única empresa que intenta hacer que la construcción sea más sostenible. Otros innovadores incluyen Qube, una startup con sede en India que crea ladrillos a partir de desechos plásticos, y ClickBrick, que elimina el uso de cemento a través del apilamiento modular (piense en Lego de la vida real).

Hay indicios de cambio. En Escocia, el gobierno está revisando un proyecto de ley de economía circular que alienta a las empresas a pensar de manera creativa y económica sobre cómo reutilizan y reciclan los materiales. Boyle dice que hay “contratistas que utilizarían [K-Briqs] mañana “, si se estuvieran produciendo a gran escala.

Durante los próximos 18 meses, Medero planea instalar maquinaria K-Briq en las plantas de reciclaje. Esto aumentará la producción al tiempo que reducirá las emisiones relacionadas con el transporte, dice, porque los camiones pueden recolectar K-Briqs cuando arrojan desechos de construcción. “Necesitamos tener formas de construir de manera sostenible, con materiales asequibles y de buena calidad que duren”.

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