En todo Estados Unidos, las calles llevan el nombre de Martin Luther King Jr.


Las carreteras que honran al ícono de los derechos civiles tienen mala reputación, pero ¿se la ganan con razón?

Melvin White recuerda exactamente dónde estaba cuando se le ocurrió la idea.

“Yo era cartero, así que reparto correo en la calle y pensé: ‘Vaya, esto no tiene sentido'”, dice. “Edificios abandonados, venta de drogas. Esta es una calle realmente mala. Miras el nombre en el letrero de la calle y yo estaba como, ‘Esto no se correlaciona con lo que él representaba'”.

Un edificio en ruinas se encuentra en Dr. Martin Luther King Drive en St. Louis, Missouri. Escenas como esta inspiraron a Melvin White a fundar Beloved Streets of America, una organización sin fines de lucro que busca revitalizar la calle y las áreas circundantes.

Ese “él” es Martin Luther King Jr., por quien se nombran cientos de calles en todo el país. En St. Louis, la ciudad natal de White, el Dr. Martin Luther King Drive atraviesa un vecindario que ha visto días mejores. Anteriormente Easton Avenue, una vez fue un animado distrito de negocios en la primera mitad del siglo XX. Boutiques, restaurantes y grandes almacenes como JC Penney y Woolworth solían salpicar la concurrida avenida.

Hoy en día, los brillantes grandes almacenes se han ido, reemplazados por edificios y lotes vacíos. Algún desarrollo comercial ha llegado al área, pero ha sido un goteo lento en las últimas dos décadas más o menos.

Una imagen de archivo muestra al Dr. Martin Luther King Drive en St. Louis en mayo de 1972.

Pero White está en una misión autocontribuida para recuperar la actividad y la energía por las que alguna vez fue conocida el área. En 2009, inspirado por sus paseos y recorridos por la comunidad, fundó Beloved Streets of America, cuyo objetivo es contrarrestar el declive urbano de las comunidades que rodean las calles que llevan el nombre de King y proporcionar un entorno positivo para los residentes locales.

“Nuestra visión es que cada calle de Estados Unidos que lleva el nombre del Dr. King sea una comunidad vibrante, hermosa y próspera”, dice White.

“Al crecer, el Dr. King fue mi héroe”, dice White. “Mirando esa calle, si has estado en St. Louis, puedes ver la plaga. Deberíamos tener una hermosa calle para estar en línea con su legado”.

El primer cambio de nombre de la calle MLK tuvo lugar en Chicago en 1968, pocos meses después de que el ícono de los derechos civiles fuera asesinado. La propuesta inicial era nombrar una calle que atravesara el prominente distrito comercial central de Chicago o una de las nuevas grandes autopistas que iban a rodear la ciudad.

“Los activistas y líderes de la comunidad negra que querían recordar a King querían una vía importante y prominente”, explica Derek Alderman, profesor de geografía en la Universidad de Tennessee, Knoxville, quien ha estudiado extensamente la política de nombrar las calles para King. “Chicago se negó a hacer eso. De hecho, el alcalde Daley básicamente, en efecto, secuestró la propuesta”.

Daley y su administración finalmente decidieron que el nombre de King se colocaría a lo largo de un camino que estaba prácticamente confinado a la comunidad negra y al South Side, ignorando lo que buscaban los organizadores negros en una medida que Alderman describe como un mal uso del poder.

“Ese patrón que sucedió en Chicago, donde hay líderes blancos que casi se apropian del nombre de King, es un patrón que vemos una y otra vez”, dice.

Los estudiantes de Dunbar High School en Chicago ocultan el nombre de South Parkway después de que el consejo de la ciudad votara para cambiarle el nombre a Martin Luther King Drive en 1968.
Museo de Historia de Chicago

El movimiento para nombrar las calles después de King se aceleró en la década de 1970 y ganó mayor impulso a principios y mediados de la década de 1980 con el establecimiento del feriado federal, que se observó por primera vez en 1986.

“La festividad de King fue un verdadero punto de inflexión para nombrar calles para el Dr. King”, dice Alderman. “La razón por la que muchas comunidades querían nombrar la calle para King es que querían un monumento físico permanente, fijo para King. Querían proporcionar algo que las vacaciones no podían”.

En las décadas transcurridas desde entonces, las calles de MLK en todo Estados Unidos han desarrollado una reputación persistente de estar ubicadas en áreas con problemas, abandonadas o peligrosas. Pero no es exactamente una reputación precisa.

Si bien una nueva investigación muestra que las tasas de pobreza son casi el doble del promedio nacional en las áreas que rodean las calles que llevan el nombre de King, y el nivel educativo es mucho menor, eso no es necesariamente una prueba de que una calle que lleva el nombre de King sea un presagio del declive urbano.

Es más, una y otra vez, la gente blanca en comunidades desde Florida hasta Oregon han rechazado el cambio de nombre, asumiendo que conduciría a negocios cerrados y un aumento en la delincuencia. Eso a veces significa que las comunidades más ricas y de mayoría blanca que se resisten a cambiar el nombre llevan a que las calles de MLK se coloquen en una comunidad negra que no está tan desarrollada económicamente.

En Chattanooga, a principios de la década de 1980, por ejemplo, los activistas locales querían cambiar el nombre de 9th Street por King. El ayuntamiento estuvo de acuerdo con la propuesta, algo así. Según Alderman, acordaron cambiar el nombre de solo la mitad de la calle que estaba más estrechamente conectada con la comunidad negra. Un desarrollador de negocios en la otra mitad de 9th Street se opuso vehementemente a una dirección de MLK en el terreno.

“Dijo, y dejó constancia de ello, que pensaba que era malo para el negocio”, dice Alderman. “Él pensó que reduciría el valor de la propiedad. Es la letanía de razones que escuchas de muchos oponentes, incluso hoy. Eso ‘desanimaría a los clientes’. Es ofensivo lo que estaba diciendo “.

Deirdre Mask, autora de The Address Book: What Street Addresses Reveal About Identity, Race, Wealth, and Power, que tiene un capítulo dedicado a las calles con el nombre de King, dice que algunos argumentos sobre las calles de MLK están peor que en cualquier otro lugar han sido desacreditados.

“Algunos investigadores han dicho que son áreas más empobrecidas y, ciertamente, algunos están absolutamente en algunas de las partes más pobres del país”, dice Mask. “Pero algunos investigadores en realidad encontraron algo realmente interesante: si comparas las calles Martin Luther King con las calles Main o JFK, en términos de actividad económica, realmente no estaban peor. Es simplemente más diferente económicamente”.

Por ejemplo, explica Mask, en muchas calles de MLK, a menudo encontrará más iglesias y escuelas.

“Eso tiene mucho sentido si se considera que los negros fueron efectivamente excluidos de trabajos administrativos, como contabilidad y derecho”, dice Mask. “Tiene sentido que el punto más alto que una gran cantidad de gente negra podría alcanzar en sus carreras hubiera sido -los trabajos más respetables hubieran sido- predicadores y maestros. No necesariamente los empeora”.

La percepción está en el centro de la conversación sobre las calles de MLK porque las percepciones de la raza y la prosperidad económica influyen en lo que alguien ve como una “calle mala” y una “calle bonita”. Mask cita la calle MLK en su ciudad natal de Chapel Hill, Carolina del Norte, como un ejemplo de un lugar que probablemente obtendría esa reputación “agradable”.

Un bulevar arbolado de Martin Luther King Jr en Chapel Hill, Carolina del Norte.

“Es una calle bonita, muy activa económicamente y vibrante”, dice Mask. “¿Seguimos viendo las calles de MLK como malas calles porque pensamos que cualquier calle que sea una calle negra tiene que ser una mala calle? ¿Está nuestra unión de las calles de MLK en una luz negativa solo porque vemos a la gente negra en una luz negativa, y ¿No podemos imaginar que una calle Negra pueda ser una bonita calle? “

Después de todo, ¿quién puede definir “agradable” de todos modos? La subjetividad de lo que significa “agradable” ciertamente complica los esfuerzos de alguien como White, aunque no los invalida. Porque si bien no hay dos calles de MLK iguales, una verdad universal es que cuando se trata de decidir cómo se ve una “historia de éxito”, eso debe dejarse en manos de las personas que viven y trabajan a lo largo de estas calles. Durante demasiado tiempo, sus voces han sido ignoradas o silenciadas.

“Algunas personas pensarían que una historia de éxito de MLK Street es Trader Joe’s y algunos cafés”, dice Mask. “Pero para muchas personas en estas comunidades, esa no es su cultura. Eso no es realmente lo que quieren. En términos de éxito, eso es algo que cada comunidad tiene que definir por sí misma”.

White se ha propuesto hacer precisamente eso con Beloved Streets of America. Sabe lo que quiere su comunidad porque ha estado en el terreno hablando con la gente. Hasta ahora, la organización ha recaudado suficiente dinero para comprar varios edificios abandonados y comenzar los esfuerzos de revitalización a lo largo y alrededor de MLK Drive en St. Louis.

“Una historia de éxito es cuando puede tomar algunos de estos negocios abandonados donde no hay nadie, para poder crear empleos, para convertirla en una comunidad próspera”, dice White. “Porque solía ser en un punto en el que, si estás en un vecindario, puedes caminar a la vuelta de la esquina hasta la tienda. [There’s] ni siquiera una tienda de comestibles decente en el vecindario “.

“Tienes que concentrarte no solo en su calle, sino también en las áreas circundantes para hacer un corredor próspero”, dice White. “Queremos tomar lotes baldíos y convertirlos en huertos urbanos. Algunos de estos edificios baldíos, conviértelos en centros tecnológicos donde se pueden tener incubadoras para pequeñas empresas”.

Pero estos son proyectos grandes y, a menudo, costosos. Hasta la fecha, White ha dependido principalmente de donaciones privadas y, en ocasiones, ha pagado los gastos de su propio bolsillo. Ahora es solo una cuestión de tener los recursos y la financiación para que esos cambios sucedan en St. Louis y en otras calles de MLK en todo el país.

“Es difícil lograr que la gente contribuya realmente”, dice White. “Pero no me detiene de nada. Seguiré prosperando y seguiré avanzando hasta donde llegue la misión y la visión”.

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