¿El secreto del éxito? Tener una hermana mayor


Un nuevo estudio sugiere que las hermanas mayores tienen un impacto poderoso. (Lo siento, hermanos mayores, no hacen tanta diferencia). Pero también hay desventajas potenciales para las hermanas.

Revelación completa: como alguien que creció siendo la hermana mayor de un hermano, tengo un poco de interés en el tema de este artículo. Es un nuevo estudio que sugiere que las hermanas mayores pueden marcar una gran diferencia para sus hermanos menores.

Pero no existe un ángulo tan personal para los autores del estudio: los economistas Pamela Jakiela y Owen Ozier de Williams College en Massachusetts. “¡No! Soy hija única”, dice Jakiela con una sonrisa. “Y Owen es un hermano mayor”.

Más bien, dice ella, se les pidió que hicieran el estudio después de leer que muchos padres en Kenia dan a sus hijas una gran responsabilidad cuando aún son muy pequeñas.

“Entre los 6 y los 8 años, las hermanas mayores pasan la mitad de su tiempo libre cuidando a los niños más pequeños”, dice Jakieka. Y eso es mucho menos común para los hermanos mayores.

Los antropólogos han estado documentando esta diferencia durante décadas. Pero Jakiela dice que no hay mucha investigación económica, de salud o educativa sobre el efecto que estas jóvenes hermanas mayores-niñeras tienen en los niños pequeños a quienes cuidan.

“Por eso pensamos que sería interesante comparar a los niños pequeños que tienen una hermana mayor con un hermano mayor”, dice.

Jakiela y Ozier estudiaron a unos 700 niños pequeños en una zona rural del oeste de Kenia para comprobar qué tan bien les estaba yendo en las medidas de vocabulario temprano y habilidades motoras finas. Su hallazgo, publicado en un documento de trabajo a través del grupo de expertos Center for Global Development: En promedio, a los niños pequeños con una hermana mayor les fue mejor.

¿Cuánto mejor? Bueno, Jakiela señala que los investigadores saben desde hace mucho tiempo que un factor en el desarrollo de un niño es cuánta educación tiene su madre. Y descubrió que para estos niños pequeños tener una hermana mayor “se traduce aproximadamente en la misma diferencia que vemos cuando comparamos a los niños pequeños cuyas madres terminaron la escuela secundaria con aquellos cuyas madres solo terminaron la escuela primaria”.

¿Qué están haciendo las hermanas mayores que son tan útiles?

Jakiela y Ozier intentaron responder eso con una lista de actividades que estimularían a los niños pequeños. Por ejemplo, dice Jakiela, “tener a alguien que le lea cuentos, que le cante, que practique escribir letras o que cuente con usted, o que realice actividades de juego físico”.

Luego comprobaron la frecuencia con la que alguien hacía estas cosas por los niños pequeños y quién lo hacía. Descubrieron que en todas las familias las madres involucraban a los niños pequeños de esta manera aproximadamente en la misma cantidad. Pero las hermanas mayores tenían muchas más probabilidades de hacerlo que los hermanos mayores. De hecho, las hermanas mayores involucraron a los niños pequeños en el juego estimulante más que cualquier otro miembro de la familia.

El resultado fue que si los niños pequeños tenían una hermana mayor, en general estaban recibiendo un impulso sustancial de estimulación. Mientras que los niños pequeños generalmente participaban en cinco actividades estimulantes durante un período de tres días, cuando había una hermana mayor, “vemos un aumento de más del 10%”, dice Jakiela.

Jakiela advierte que esto no prueba que la estimulación adicional sea la razón por la que los niños con hermanas mayores se desempeñaron mejor en esas medidas de desarrollo temprano. Pero ella dice que ciertamente sugiere que es una explicación plausible.

Esa posibilidad se ve reforzada por otros estudios recientes. Tome uno realizado en Pakistán rural por el economista Javaeria Qureshi de la Universidad de Illinois en Chicago.

Qureshi comparó a las niñas que vivían lejos de las escuelas de niñas con las niñas que vivían cerca y, por lo tanto, tenían muchas más probabilidades de asistir. Encontró un beneficio sustancial para los hermanos menores de las niñas. Parece que las hermanas mayores estaban ayudando a los niños con la tarea. Y cuanto más educadas eran las niñas, más se beneficiaban los niños más pequeños.

“Encuentro que un año adicional de escolarización completado por la hermana mayor se traduce en [the equivalent of getting an] un quinto adicional de año escolar para el hermano menor “, dice Qureshi.” Es realmente un testimonio de este importante papel que juegan las hermanas mayores en la crianza de sus hermanos menores en la mayor parte del mundo en desarrollo “.

Sin embargo, por alentador que parezca, Jakiela, coautora del estudio de Kenia, dice que es importante considerar el posible inconveniente.

“Visto a través del lente del niño más pequeño”, dice, “es una historia encantadora de que todos aman a su hermana mayor. Pero esta carga desigual del trabajo de cuidado tiene costos reales para las niñas mayores”. Por ejemplo, a menudo significa que tienen menos tiempo para sus propias tareas escolares y para jugar.

De hecho, un número creciente de investigadores está investigando este efecto. Marcella Alsan, economista y experta en salud pública de la Universidad de Harvard, analizó datos de escolaridad de más de 120.000 adolescentes en 38 países de ingresos bajos y medianos. Ella y sus colaboradores descubrieron que durante las semanas en las que un hermano menor de la casa estaba enfermo, las niñas mayores parecían más propensas que los niños mayores a faltar a la escuela para poder cuidar al hermano enfermo.

Específicamente en lo que respecta a la asistencia entre estas hermanas y hermanos mayores, “la brecha de género aumentó a casi 8 puntos porcentuales si había habido un episodio de enfermedad”, dice Alsan. “Aumentaba aún más si había dos o más episodios de enfermedad”.

Pero Alsan también ha descubierto que esto apunta a una forma de ayudar a las niñas. En un estudio separado, que examinó a los niños en Turquía, descubrió que una campaña de vacunación para niños pequeños tuvo un efecto indirecto positivo en sus hermanas mayores.

“Esto liberó a las niñas para que tuvieran más educación”, dice Alsan.

En otras palabras, mejorar la salud de los niños pequeños, para que no necesiten que los cuiden tanto, también puede ser una forma de ayudar a las niñas mayores.

El punto más importante de todos estos hallazgos, dicen los investigadores, es que los responsables de la formulación de políticas deben ser mucho más conscientes de los posibles efectos negativos de este trabajo no reconocido que están haciendo tantas niñas mayores en los países más pobres. Y buscar soluciones.

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