¿Cómo dos hermanos irlandeses fundaron una empresa de 70.000 millones de libras?


La historia de la empresa de pagos en línea Stripe, fundada por John y Patrick Collison, muestra el valor de detectar una brecha en el mercado.

La empresa privada más valiosa de Silicon Valley es un equipo del que la mayoría de la gente nunca ha oído hablar, a menos que sean a) irlandeses ob) inversores en tecnología. Se llama Stripe, y esta semana la última ronda de inversiones le ha dado una valoración de 95.000 millones de dólares (68.500 millones de libras). Fue fundada en 2010 por dos jóvenes inteligentes de la Irlanda rural, los hermanos John y Patrick Collison, que tenían entonces 19 y 21 años respectivamente. La última valoración de su empresa, basada en una inversión reciente de 600 millones de dólares de inversores que incluyen la Agencia Nacional de Gestión del Tesoro de Irlanda, Fidelity y Sequoia Capital, significa que cada una tiene ahora un patrimonio neto sobre el papel en la región de 11.500 millones de dólares.

Los Collison provienen de Dromineer, una pequeña ciudad a orillas de Lough Derg en el condado de Tipperary. Cuando estaban creciendo, era demasiado remoto para tener una conexión a Internet, e inicialmente la única forma en que podían obtener una banda ancha decente era a través de un enlace satelital costoso. En cierto modo, parecen jóvenes prodigios del reparto central. Cuando era adolescente, Patrick descubrió Lisp, el lenguaje de programación que alguna vez fue la lengua franca de los primeros programadores de IA, y lo utilizó para crear un sistema de conversación que le valió el premio al joven científico del año de Irlanda en 2005, a la edad de 16 años. hermano, dos años menor, obtuvo las puntuaciones más altas jamás registradas en el certificado de finalización de estudios irlandeses.

Cuando John tenía 15 años y Patrick 17, lanzaron sus primeras empresas emergentes: Auctomatic, una plataforma de software como servicio para que los grandes vendedores en eBay rastrearan el inventario y el tráfico, y una aplicación para iPhone que proporcionaba una copia sin conexión de Wikipedia (que describieron como “La guía del autoestopista galáctico”) en el teléfono. Vendieron Auctomatic por 5 millones de dólares a una empresa canadiense, donde Patrick trabajó durante un año (se había retirado del MIT de la manera tradicional geek), mientras John estaba en Harvard.

Al escuchar a Patrick contar la historia, como lo hace en una excelente entrevista de 2012 en YouTube, uno se siente tentado a alcanzar un teclado y comenzar a escribir el guión de una secuela de Local Hero. Y, sin embargo, tiene un borde duro de realidad. Los dos emprendedores eran manipuladores empedernidos que tropezaron con un problema que molestaba a casi todos en la red en ese momento, pero que nadie había resuelto: el hecho de que, si bien era fácil vender cosas en línea, configurar un sistema que podía tomar el dinero de los clientes de forma segura. era exasperantemente difícil y costoso. Implicó obtener una cuenta comercial con varias compañías de tarjetas de crédito, retrasos frustrantes (los habituales “cinco días hábiles”) y tarifas de transacción muy altas. En Internet había nuevas empresas que tenían (como dijo un fundador) “una lista de espera cada vez mayor de personas que querían darnos dinero pero no podían”. Los hermanos Collison se dieron cuenta, dijo Patrick, de que “la industria de los pagos en línea era un ejemplo inusualmente convincente de toda una industria a la que se le va a comer el almuerzo”.

Habiendo descubierto una comida tan tentadora, procedieron a deleitarse con ella. Stripe fue diseñado para que sea tan fácil configurar un sistema de pago en línea como marcar una casilla en un sitio web. Su software facilitó que cualquier sitio web o aplicación aceptara pagos, sin tener que obtener sus propias licencias o cerrar acuerdos con los diferentes bancos y operadores de tarjetas. A cambio, Stripe cobra una tarifa fija del 2,9%. Teniendo en cuenta eso, era predecible que las empresas en línea, grandes y pequeñas, lo hicieran como lobos rapaces, incluidas personas que uno no habría predicho.

Escritores, por ejemplo. A medida que los medios periodísticos tradicionales se han marchitado, e incluso los que todavía están en pie se han vuelto incapaces o no quieren pagar a los escritores, han surgido nuevas plataformas de blogs como Medium y Substack con diferentes formas de permitir a los escritores ganar dinero. La versión diaria de mi blog, por ejemplo, está en Substack y es gratuita para los suscriptores. Pero si, por alguna razón, decidiera cobrar una tarifa mensual, todo lo que tendría que hacer es hacer clic en un botón y Stripe haría el resto. Y resulta que muchos escritores y periodistas de renombre han hecho clic en ese botón en el último año.

Es fácil ver por qué. Algunos de ellos (como Andrew Sullivan o Glenn Greenwald o Scott Alexander, por nombrar solo tres) tienen muchos miles de suscriptores. Solo como un experimento mental, haga los números: un autor tiene 2,000 suscriptores dispuestos a pagar £ 5 al mes. Eso es 10.000 libras esterlinas de ingresos brutos mensuales. Stripe toma su 2.9% (£ 293) y Substack su 10% (£ 1,000), lo que deja £ 8,700 para mantener al lobo alejado de la puerta. Todo desde hacer clic en un botón.

La valoración actual de Stripe puede resultar optimista o no. La industria que ha interrumpido puede haber estado adormecida una vez, pero actuará en conjunto y los Collisons se encontrarán operando en un mercado más competitivo. Por otro lado, una de las pocas certezas en la vida en este momento es que el comercio online va a crecer. Y por muy grande que sea, los dos muchachos tendrán un trozo. El tres por ciento de un gran número también es un gran número.

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