Coches eléctricos: ¿Qué pasará con todas las baterías agotadas?


“La velocidad a la que estamos haciendo crecer la industria es absolutamente aterradora”, dice Paul Anderson de la Universidad de Birmingham.

Habla del mercado de coches eléctricos en Europa.

Para 2030, la UE espera que haya 30 millones de coches eléctricos en las carreteras europeas.

“Es algo que nunca se había hecho antes a esa tasa de crecimiento para un producto completamente nuevo”, dice el Dr. Anderson, quien también es codirector del Centro de Elementos Estratégicos y Materiales Críticos de Birmingham.

Si bien los vehículos eléctricos (EV) pueden ser neutrales en carbono durante su vida útil, a él le preocupa lo que sucede cuando se quedan sin carretera, en particular lo que sucede con las baterías.

“En 10 a 15 años, cuando haya un gran número de personas que lleguen al final de su vida, será muy importante que tengamos una industria del reciclaje”, señala.

Si bien la mayoría de los componentes de los vehículos eléctricos son muy parecidos a los de los automóviles convencionales, la gran diferencia es la batería. Si bien las baterías tradicionales de plomo-ácido se reciclan ampliamente, no se puede decir lo mismo de las versiones de iones de litio utilizadas en los automóviles eléctricos.

Las baterías de los vehículos eléctricos son más grandes y pesadas que las de los automóviles normales y están compuestas por varios cientos de celdas de iones de litio individuales, todas las cuales deben desmontarse. Contienen materiales peligrosos y tienen una tendencia inconveniente a explotar si se desmontan incorrectamente.

“Actualmente, a nivel mundial, es muy difícil obtener cifras detalladas sobre el porcentaje de baterías de iones de litio que se reciclan, pero el valor que todos cotizan es de alrededor del 5%”, dice el Dr. Anderson. “En algunas partes del mundo es considerablemente menor”.

En propuestas recientes de la Unión Europea, los proveedores de vehículos eléctricos serían responsables de asegurarse de que sus productos no se viertan simplemente al final de su vida útil, y los fabricantes ya están comenzando a dar un paso al frente.

Nissan, por ejemplo, ahora está reutilizando baterías viejas de sus automóviles Leaf en los vehículos guiados automatizados que entregan piezas a los trabajadores en sus fábricas.

Volkswagen tiene una planta piloto de reciclaje en Salzgitter, Alemania

Volkswagen está haciendo lo mismo, pero también ha abierto recientemente su primera planta de reciclaje en Salzgitter, Alemania, y planea reciclar hasta 3.600 sistemas de baterías por año durante la fase piloto.

“Como resultado del proceso de reciclaje, se recuperan muchos materiales diferentes. Como primer paso, nos enfocamos en metales catódicos como cobalto, níquel, litio y manganeso”, dice Thomas Tiedje, jefe de planificación para el reciclaje en Volkswagen Group Components.

“Las partes desmanteladas de los sistemas de baterías, como el aluminio y el cobre, se introducen en corrientes de reciclaje establecidas”.

Mientras tanto, Renault ahora está reciclando todas las baterías de sus coches eléctricos, aunque tal como están las cosas, eso solo asciende a un par de cientos al año. Lo hace a través de un consorcio con la empresa francesa de gestión de residuos Veolia y la empresa química belga Solvay.

“Nuestro objetivo es poder abordar el 25% del mercado del reciclaje. Queremos mantener este nivel de cobertura y, por supuesto, esto cubriría con mucho las necesidades de Renault”, dice Jean-Philippe Hermine, vicepresidente de Renault para el medio ambiente estratégico. planificación.

“Es un proyecto muy abierto; no se trata de reciclar solo las baterías de Renault, sino de todas las baterías, y también se incluyen los residuos de producción de las plantas de fabricación de baterías”.

Desmontar la batería en sus partes requiere mucho tiempo.

El tema también está recibiendo atención de organismos científicos como la Institución Faraday, cuyo proyecto ReLiB tiene como objetivo optimizar el reciclaje de baterías de vehículos eléctricos y hacerlo lo más ágil posible.

“Imaginamos una industria más eficiente y rentable en el futuro, en lugar de pasar por algunos de los procesos que están disponibles, y que pueden ampliarse ahora, pero que no son terriblemente eficientes”, dice el Dr. Anderson, investigador principal de el proyecto.

Actualmente, por ejemplo, gran parte de la sustancia de una batería se reduce durante el proceso de reciclaje a lo que se llama masa negra, una mezcla de litio, manganeso, cobalto y níquel, que necesita un procesamiento adicional que requiere mucha energía para recuperar los materiales en un forma utilizable.

El desmantelamiento manual de las celdas de combustible permite recuperar más de estos materiales de manera eficiente, pero trae sus propios problemas.

Automatizar el reciclaje de baterías lo hará más económico y seguro, dice Gavin Harper de la Universidad de Birmingham

“En algunos mercados, como China, la regulación de salud y seguridad y la regulación ambiental es mucho más laxa, y las condiciones de trabajo no serían aceptadas en un contexto occidental”, dice Gavin Harper, investigador de la Institución Faraday.

“Además, debido a que la mano de obra es más cara, toda su economía hace que sea difícil convertirla en una buena propuesta en el Reino Unido”.

La respuesta, dice, es la automatización y la robótica: “Si puede automatizar eso, podemos eliminar parte del peligro y hacerlo más económicamente eficiente”.

Y, de hecho, existen poderosos argumentos económicos para mejorar la reciclabilidad de las baterías de los vehículos eléctricos, entre ellos el hecho de que muchos de los elementos utilizados son difíciles de conseguir en Europa y el Reino Unido.

“Tiene el problema de la gestión de residuos por un lado, pero por otro lado también tiene una gran oportunidad porque, obviamente, el Reino Unido no tiene suministros autóctonos de muchos materiales de fábrica”, dice el Dr. Harper.

“Hay un poco de litio en Cornualles, pero en general tenemos desafíos en términos de abastecimiento de los materiales de fábrica que necesitamos”.

Por lo tanto, desde el punto de vista del fabricante, reciclar las baterías viejas es la forma más segura de garantizar un suministro de baterías nuevas.

“Necesitamos asegurar, como fabricantes, como europeos, el abastecimiento de estos materiales que son estratégicos para la movilidad y para la industria”, dice el Sr. Hermine.

“No tenemos acceso a estos materiales fuera de este campo de reciclaje; la batería al final de su vida útil es la minería urbana de Europa”.

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