Cincuenta años después de Apolo, el espacio está a punto de transformar nuestra vida


Se avecina un futuro casi increíble, y Gran Bretaña está bien situada para reclamar una participación en él.

La misión espacial Apolo 11 capturó nuestra imaginación en 1969. Y fue dolorosamente evocador escuchar las grabaciones de Michael Collins, quien murió la semana pasada, hablar sobre cómo mirar a la Tierra desde el espacio enfatizó cuán precioso es nuestro planeta.

La semana pasada también marcó otros tres hitos para el espacio. Los capitalistas de riesgo han recaudado un récord de $ 8.700 millones en el último año para apoyar a las empresas en oportunidades comerciales desde el espacio; La francesa Eutelsat se incorporó al Reino Unido como accionista de la empresa de comunicaciones por satélite OneWeb; y China lanzó la primera parte de su propia estación espacial para albergar a tres “taikonautas”. Estamos yendo más allá de la maravilla de ver a los colegas de Collins, Neil Armstrong y Buzz Aldrin, caminar sobre la luna hacia algo transformador.

El espacio se encuentra en un punto de inflexión, a punto de unirse a la electricidad, la computadora y el ferrocarril como una gran tecnología de propósito general que transformará economías y sociedades. A aquellos que se atrevan, cuyo capitalismo y gobiernos tengan la alquimia correcta del entusiasmo empresarial y el propósito público, y que posean el descaro puro para ver las posibilidades, recibirán grandes premios. Gran Bretaña podría estar entre ellos.

¿Preocupado por el impacto de casi 10 mil millones de personas en 2050 quemando combustibles fósiles que elevarían la temperatura de la Tierra de manera insoportable? Relajarse. El espacio está disponible. Para entonces, las naves espaciales de las centrales eléctricas en órbita fija con vastos espejos solares capturarán los rayos del sol las 24 horas del día, los 7 días de la semana, los convertirán en microondas y los enviarán a los paneles solares de la Tierra.

¿Romanticismo de ciencia ficción? Ya está en los reinos de las posibilidades, y es uno de los objetivos de la estación espacial china, y China promete entregar electricidad espacial a partir de 2030. También informa el pensamiento detrás Elon MuskSpaceX. Sus cohetes reutilizables pueden transportar material al espacio para construir tales centrales eléctricas a una fracción de los costos actuales.

Musk es el hombre detrás Tesla. La industria automotriz mundial descartó su visión de los autos que funcionan con baterías como extravagante. Ahora Tesla es la gama de automóviles más genial, cuyo valor en bolsa vale más que el resto de la industria automotriz combinada. Llevar material al espacio a bajo costo (satélites, centrales eléctricas de naves espaciales y fábricas) es una de las tecnologías que aceleran la apertura del territorio. Volvería a respaldar su visión por segunda vez.

¿Suerte? La única forma de fabricar un cable de fibra óptica impecable, imprimir copias exactas de partes del cuerpo como corazones y pulmones, crear aleaciones de metales ultraligeros a partir de materiales como el magnesio que se pueden usar en nuestros cuerpos y, de manera más fantástica, reproducir un simulacro exacto de carne es hacerlo donde no hay gravedad. Dentro de una generación, podría haber fábricas espaciales que fabriquen todo esto y más. De regreso a la Tierra, seremos transportados en vehículos autónomos guiados por satélite que funcionan con electricidad generada por satélites, comiendo carne fabricada en el espacio.

Los sistemas de navegación GPS ya están habilitados para satélites, y eso es solo el comienzo. Las imágenes espaciales son cada vez más claras y precisas; Las imágenes de satélite identificaron los vastos campos de concentración utilizados por China para sus programas de “rectificación” forzosa para los uigures. También es posible desde el espacio ver quién está pescando y minando ilegalmente; qué fábricas están utilizando trabajo infantil; qué infraestructura está llegando al final de su vida; identificar qué formaciones rocosas pueden contener metales preciosos vitales; anticipar sequías e inundaciones; detectar movimientos de tropas y equipos militares. Las empresas están proclamando su compromiso con los objetivos de sostenibilidad de la ONU, pero no auditan ni pueden auditar por completo más de una fracción de sus cadenas de suministro globales. La respuesta es simple: hazlo desde el espacio.

Las comunicaciones se están transformando. Los sistemas de control del tráfico aéreo para monitorear el paradero y la guía de aviones y drones dependerán totalmente de los satélites. El 5G universal se entregará mejor mediante la inclusión de constelaciones de satélites de órbita terrestre baja, como los que proporcionará OneWeb a finales de este año, la compañía espacial que compró controvertidamente los receptores el año pasado por parte del gobierno británico, que tiene una participación de oro en la empresa.

Este fue el mejor momento de Dominic Cummings, incluso si intentó justificarlo como una nueva libertad conferida por el Brexit. Entonces, ¿cómo es que Francia también puede comprar una participación para unirse a Japón y, se prevé, a Arabia Saudita? Pero sin la apasionada convicción de Cummings de que Gran Bretaña necesita tener una presencia en las comunicaciones espaciales, un Departamento de Negocios, Energía y Estrategia Industrial reacio habría matado la iniciativa.

El próximo mes, el gobierno publicará su estrategia espacial. Debe estar informado por el mismo atrevimiento que impulsó la compra de OneWeb. Gran Bretaña no es China ni Estados Unidos, y dejar la UE ha reducido las posibilidades de jugar en las grandes ligas. Pero, no obstante, Gran Bretaña tiene activos. Junto a OneWeb hay empresas especializadas en nichos: fabricación de nano-satélites y antenas, y control de la calidad del aire. Leicester y su universidad es uno de los centros líderes de Europa para la exploración y fabricación espacial, junto con Harwell en Oxford, y hay planes para hacer que Fawley, Aylesbury, el noreste y los sitios de innovación espacial de Glasgow.

La Catapulta de Aplicaciones de Satélite (declaración: soy un director no ejecutivo) está haciendo todo lo posible para promover la actividad comercial impulsada por el espacio, investigando posibilidades y negociando alianzas. Por ejemplo, ha formado un consorcio con el objetivo de promover la energía solar generada en el espacio y, con la Universidad de Oxford, está creando un centro para utilizar los datos recopilados por satélite no solo para informar una iniciativa de finanzas verdes sino para crear la IA para el planeta Tierra. Institute, una especie de Instituto Jenner incipiente, no para la frontera vacunas, sino para promover la sostenibilidad.

El marco público-privado que funcionó tan bien para hacer de Gran Bretaña un centro internacional para vacuna La fabricación en solo 18 meses debe aplicarse también al espacio. Gran Bretaña necesita identificar dos o tres áreas en las que pretende ser el número uno mundial: energía solar basada en el espacio, observación de la Tierra para mitigar el cambio climático y fabricación de nano satélites. Entonces tenemos que cumplir estos objetivos con músculo y energía. No podemos dejar pasar este momento.

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